Houlette (agriculture)

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La houlette et le crochet sont les deux outils que l'on peut trouver à l'extrémité d'une longue canne, le fameux bâton symbolique du berger.

Fonctions[modifier | modifier le code]

La houlette est utilisée par le berger qui garde ses moutons au pâturage. Pour ramener les bêtes qui s'écartent du troupeau en paissant, le berger peut jeter des pierres vers celles-ci, qui reviennent apeurées vers le groupe. La partie houlette (petit houe) peut servir à ramasser et lancer, très loin et avec précision, cette pierre ou une petite motte de terre arrachée, tout cela sans avoir à se baisser. La partie en crochet sert à saisir aisément le petit bétail, sans se baisser ni l'effrayer par son approche. La courbe du crochet et son écartement sont conçus pour permettre au berger de se saisir d'une brebis, d'un bélier, d'un agneau, d'une chèvre, d'un bouc ou d'un cabri par la patte arrière, afin de lui administrer par exemple des soins. Ce bâton facilite la marche du pastre et le soulagera de sa station debout par appui du corps en avant, comme un trépied.

Osiris, Horus, Isis. Guide Baedeker 1885. Osiris tient le fouet (nekheka) et la houlette (heq)

Le crochet permet au berger de se tenir à une plus grande distance de l'animal que s'il devait s'en saisir à la main. Cet outil est d'autant plus utile que les ovins et les caprins, même familiers, restent méfiants et ressentent la tension qui apparaît lorsque le berger forme le projet d'attraper un animal du troupeau. Les ovins sont des animaux peureux, sensibles au stress et la fuite représente leur seule défense. Ils fuient le danger immédiatement et sans retenue dans un premier temps, puis leur instinct grégaire les pousse à se regrouper aussitôt même si la cause du danger est toujours présente. Il s'ensuit un vrai mouvement de panique dans le troupeau, qu'un berger avisé évite par des gestes mesurés et une attitude calme lors de ses interventions.

Symbolique[modifier | modifier le code]

Astrée et Céladon tenant la houlette, dans le roman pastoral L'Astrée d'Honoré d'Urfé. Frontispice de l'édition de 1612
Houlette sur un blason

Dans l'iconographie pastorale, la houlette tient une place de choix, non seulement parce qu'elle fait partie de l'image emblématique du berger, mais aussi parce qu'elle se retrouve dans les représentations bibliques sous la forme de la crosse de l'évêque.

« Le Seigneur est mon berger » (Jn 10,1-18 & 27-30)

« Le bon pasteur connaît ses brebis, et ses brebis le connaissent » (Ez 34)

« Quand je marche dans la vallée de l'ombre de la mort, Je ne crains aucun mal, car tu es avec moi, ta houlette et ton bâton me rassurent. » (Livre 19. Psaume 23:4)

Chez les peuples du Moyen-Orient biblique, les rois étaient communément représentés comme pasteurs et leurs sceptres étaient des houlettes[1].

Polysémie[modifier | modifier le code]

Le Petit Robert donne pour définition de la houlette : « Bâton de berger, muni à son extrémité d'une plaque de fer en forme de gouttière servant à jeter des mottes de terre ou des pierres aux moutons qui s'éloignent du troupeau. »

Cette définition est parfois reprise. Il semble que la définition présentant la houlette comme le « bâton à crochet » est celle qui correspond au mieux à la réalité actuelle. Le gardiennage des troupeaux étant de moins en moins pratiqué en France, l'usage de la houlette disparait, même si l'appellation demeure.

Elle prend aussi racine dans une réalité très lointaine, puisque déjà le Pharaon, le jour de son sacre, recevait une houlette et un fléau. Houlette dont l'image retrouvée dans les écrits et l'iconographie de l'Égypte ancienne correspond à celle du « bâton à crochet[2] ».

Les deux outils ont vraisemblablement traversé l'histoire.

Calendrier[modifier | modifier le code]

Dans le calendrier républicain français, le 30e jour du mois de floréal, est officiellement dénommé jour de la Houlette[3].

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. Marie-Noëlle Thabut, « L'intelligence des écritures », Jérémie 23, 1 - 6, http://www.eglise.catholique.fr/foi-et-vie-chretienne/commentaires-de-marie-noelle-thabut.html consulté le 22 juillet 2012.
  2. Fouet et houlette de Pharaon
  3. Ph. Fr. Na. Fabre d'Églantine, Rapport fait à la Convention nationale dans la séance du 3 du second mois de la seconde année de la République Française, p. 26.