Harold Holt

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38° 18′ 42″ S 144° 39′ 50″ E / -38.3117, 144.664

Harold Holt
Photographie de Harold Holt en 1966.
Photographie de Harold Holt en 1966.
Fonctions
17e Premier ministre d'Australie
26 janvier 196617 décembre 1967
Gouvernement Holt I
Holt II
Prédécesseur Robert Menzies
Successeur John McEwen
Leader du Parti libéral australien
26 janvier 196617 décembre 1967
Prédécesseur Robert Menzies
Successeur John Gorton
20e ministre des Finances
22 novembre 195826 janvier 1966
Premier ministre Robert Menzies
Gouvernement Menzies VII, Menzies VIII, Menzies IX, Menzies X
Prédécesseur Arthur Fadden
Successeur William McMahon
Représentant de la circonscription de Higgins
10 décembre 194917 décembre 1967
Prédécesseur siège crée
Successeur John Gorton
Représentant de la circonscription de Fawkner
17 août 193510 décembre 1949
Prédécesseur George Maxwell
Successeur Bill Bourke
Biographie
Nom de naissance Harold Edward Holt
Date de naissance 5 août 1908
Lieu de naissance Stanmore, Nouvelle-Galles du Sud
Drapeau de l'Australie Australie
Date de décès 17 décembre 1967 (à 59 ans)
Nationalité Australien
Parti politique Parti libéral australien
Diplômé de Université de Melbourne

Signature

Harold Holt
Premiers ministre d'Australie
Ministres des Finances

Harold Edward Holt, né le 5 août 1908 à Sydney et présumé mort le 17 décembre 1967, est un homme politique australien, dix-septième Premier ministre d'Australie en 1966. Son mandat s'achève dramatiquement en décembre 1967 quand il disparaît alors qu'il se baigne à Cheviot Beach près de Portsea, dans l'État de Victoria. On suppose qu'il s'est noyé.

Holt passe 32 ans au Parlement, est ministre pendant de nombreuses années mais n'occupe la fonction de Premier ministre que pendant 22 mois, ce qui limite son impact politique personnel dans l'histoire australienne surtout si on le compare à son prédécesseur immédiat Robert Menzies, Premier ministre pendant 18 ans.

À l'heure actuelle, Holt reste surtout connu pour les circonstances tragiques de sa mort, pour son action controversée dans le renforcement de l'engagement de l'Australie aux côtés des États-Unis dans la guerre du Viêt Nam et par sa célèbre déclaration : « All the way with LBJ » (« Jusqu'au bout avec L.B. Johnson ») ce qui a probablement fait oublier beaucoup d'autres réalisations importantes tout au long de sa carrière politique.

Jeunesse[modifier | modifier le code]

Harold Holt en 1930

Aîné des deux enfants de Thomas Holt et Olive Williams, Harold Holt naît le 5 août 1908 dans le quartier de Stanmore à Sydney où il passe la plus grande partie de son enfance.

En 1920, Thomas Holt inscrit ses enfants au prestigieux Wesley College à Melbourne, où Robert Menzies avait fait de brillantes études. Holt commence ensuite ses études de droit à l'université de Melbourne en 1927.

Holt obtient son diplôme en 1930, est admis au barreau de l'État de Victoria en novembre 1932 et fait un stage dans la société Fink, Best & Miller mais la grande dépression l'empêche de trouver du travail comme avocat. Son père, divorcé de sa mère en 1918, travaille à Londres à ce moment-là et souhaite qu'il vienne achever ses études en Angleterre mais sa situation économique ne lui permet pas.

Débuts politiques[modifier | modifier le code]

Holt se lance en politique en s'inscrivit à l'United Australia Party (UAP) en 1933 et, dès l'année suivante, il tente sa chance à la candidature du parti pour le siège de député fédéral de Yarra à James Scullin mais n'est pas choisi. En mars 1935, il échoue à décrocher le siège de député de l'État de Victoria dans la circonscription de Clifton Hill. Choisi par son parti, Holt présente à nouveau sa candidature aux élections fédérales partielles du 17 août 1935 et gagne le siège, devenant à 27 ans, l'un des plus jeunes députés qu'a connu l'Australie.

En 1939, le mentor de Holt, Robert Menzies devient Premier ministre après la mort subite de Joseph Lyons et le court passage dans la fonction de Sir Earle Page. L'énergie, le dévouement et les capacités d'Holt lui permettent une promotion rapide et, en avril 1939, il est nommé ministre sans portefeuille, adjoint au ministre du Commerce et du développement. En octobre 1939, il devient ministre de la Recherche scientifique et industrielle et en novembre-décembre 1939, il fait fonction de ministre de l'Aviation.

En mai 1940, sans démissionner de son siège, Holt rejoint le 2nd Australian Imperial Force comme artilleur, mais quelques mois plus tard, quand trois des principaux ministres et plusieurs officiers généraux sont tués dans un accident d'avion à Canberra, Menzies rappelle Holt de l'armée, le nomma ministre sans portefeuille adjoint au ministre du Commerce ce qui lui vaut le sobriquet de « Gunner Holt ».

En octobre 1940, Holt entra au Conseil des Ministres, devenant ministre du travail et du Service Nationalet l'une de ses plus belles réalisations à ce poste fut d’avoir fait voter le « Child Endowment Act » en avril 1941.

En août 1941, un vent de révolte obligea Menzies à démissionner de son poste de Premier Ministre et il fut remplacé par le chef du Country Party, Arthur Fadden. Holt fit partie de ceux qui retirèrent leur appui à Menzies mais il n'expliqua jamais les raisons de son choix. En octobre 1941, le gouvernement fut renversé par un vote de défiance et le chef du parti travailliste australien, John Curtin fut chargé de former un nouveau gouvernement. Menzies démissionna de son poste de chef de l'UAP. En 1944 l'UAP fut officiellement dissous et en 1945 Menzies créa finalement un nouveau parti politique : le « Liberal Party of Australia », le parti libéral, qui forgea une coalition durable avec le Country Party. Holt fut l'un des premiers à rejoindre le nouveau parti.

Holt se définissait comme un passionné de politique sans grand autre intérêt autre si ce n'est le sport et la mer. Il se décrivait comme 'workaholic', un « alcoolique du travail », travaillant jusqu'à 16 heures par jour et ne dormant que 4 à 5 heures par nuit.

Carrière ministérielle des années 1950[modifier | modifier le code]

Buste de Harold Holt à Ballarat.

Après huit ans dans l'opposition, la coalition gagna les élections fédérales de décembre 1949 et Menzies commença son deuxième mandat record de Premier Ministre. Holt fut nommé aux postes prestigieux de Ministre du Travail et du Service National (1949-1958) et Ministre de l'Immigration (1949-1956) à une époque où il était qualifié dans la presse comme le « successeur assuré de Menzies et de potentiel Premier Ministre ». A l'immigration, Holt continua et développa le programme d'immigration massive commencé par son prédécesseur de l'ALP, Arthur Calwell, mais il mena une politique plus flexible et plus accueillante que celui-ci qui était un fervent partisan de l'Australie blanche.

Holt fut un excellent Ministre du Travail et il est souvent considéré comme l'un des meilleurs Ministres du Travail depuis la création de la fédération australienne. Les conditions de l'époque étaient difficiles dans le monde du travail -l'influence du parti communiste était à son apogée dans les syndicats et l'aile droite de l'ALP rêvait souvent d'en découdre avec les syndicats– mais grâce à l'association d'une croissance économique forte et d'une approche brillante par Holt des relations entre partenaires sociaux, le nombre d'heures de grèves diminua de façon drastique: de plus de deux millions en 1949 à tout juste 439 000 en 1958.

Holt promut une politique de collaboration entre le gouvernement, les tribunaux, les employeurs et les syndicats. Il entretint de bonnes relations avec les dirigeants syndicaux comme Albert Monk, président de l'ACTU et Jim Healy, le chef du syndicat des Travailleurs de l'Eau et il s'acquit une réputation de tolérance, de modération et de sens du compromis bien que sa décision controversée d'employer la troupe pour prendre le contrôle d'entrepôts bloqués durant une grève portuaire à Bowen, au Queensland en septembre 1953 provoqua de sévères critiques contre lui.

Holt prit de plus en plus d'importance dans le gouvernement. Il fit partie de nombreuses commissions et délégations à l'étranger. En 1956 il fut élu au poste de second du parti travailliste et devint Leader of the House, chef de la Chambre et était donc considéré comme le dauphin de Menzies.

En décembre 1958, après la démission d'Arthur Fadden, Holt fut nommé Ministre des Finances. Il présenta son premier budget en août 1959 et il réussit de nombreuses réformes fondamentales dans le système bancaire (réformes amorcées par Fadden), notamment la création de la Reserve Bank of Australia et le passage à la monnaie décimale.

Cependant, en novembre 1960, Holt présenta un budget de récession pour essayer de ralentir la consommation, de contrôler l'inflation et de réduire le déficit mais il provoqua la pire déflation qu'ait connu l'Australie depuis 1945. L'économie entra en récession: la Bourse s'effondra, les investissements privés, le commerce de détail et les ventes de véhicules chutèrent, le chômage grimpa de plus de 2 % et plusieurs grandes sociétés déposèrent leur bilan.

Cette erreur faillit briser la carrière politique de Holt et il amena la coalition ALP-Country Party à deux doigts de la défaite aux élections de 1961, élections qui ne furent remportées que par un siège de majorité (le siège de Moreton gagné par Jim Killen). Holt fut sévèrement critiqué, son image publique fut ternie mais la carrière politique de Holt, comme l'économie, repartirent bien vite.

Il continua d'être Ministre des Finances et Ministre des Armées jusqu'en janvier 1966, date à laquelle Menzies démissionna de son poste de Premier Ministre et fut remplacé par Holt. À ce moment-là, il était parlementaire depuis plus de 31 ans, la plus longue période d'attente de l'histoire australienne pur devenir Premier Ministre.

Premier ministre[modifier | modifier le code]

En termes de politique intérieure, l'aspect le plus marquant du passage de Holt à la tête du gouvernement est le début d'une phase de luttes internes et de dégringolade sans précédent pour les libéraux dans l'électorat australien. Pendant 22 ans, depuis sa création en 1944 jusqu'à son retrait en 1966 le parti libéral d'Australie n'avait eu qu'un seul chef: Robert Menzies. Après son retrait, le parti eut trois chefs en six ans (1966 à 1972) et, en décembre 1972, la coalition ALP-Country Party vieille de 23 ans éclata après la retentissante défaite électorale de Gough Whitlam.

Holt appliqua les réformes de l'aile réformiste des libéraux du Victoria. Une de ses principales réussites est d'avoir été à la base de la fin de la politique de l'Australie blanche en cessant de faire une distinction entre les immigrants européens et asiatiques et en permettant aux asiatiques qualifiés de s'installer dans le pays avec leur famille. Il créa aussi l'« Australian Council for the Arts » (qui devint par la suite l'« Australia Council ») qui permit d'aider l'art et les artistes australiens, une initiative qui fut considérablement développée par son successeur, John Gorton.

En terme constitutionnel, une importante réforme fut obtenue avec le référendum de 1967 où une majorité écrasante d'australiens vota pour pouvoir donner au pouvoir fédéral le droit de légiférer sur les aborigènes australiens et leur intégration dans la population.

En économie, Holt fit passer la monnaie australienne au système décimal le 14 février 1966. En 1967, le gouvernement décida de ne pas dévaluer le dollar australien et de ne pas suivre la dévaluation de la livre britannique, une première dans l'histoire australienne mais qui créa des tensions très vives au sein de la coalition gouvernementale, particulièrement dans le Country Party qui vécut l'affaire comme une menace pour la balance des paiements australienne et une augmentation des coûts de production australiens.

En politique étrangère, son comportement fut surtout marqué par son amitié avec les États-Unis et son président Lyndon B. Johnson et son soutien à la guerre au Viet-Nam pour laquelle il augmenta régulièrement son aide en hommes et en matériel. Holt s'était lié d'une très grande amitié avec le président américain: il fut reçu à Washington au milieu de l'année 1966 et Johnson vint en visite officielle en Australie au mois d'octobre de la même année ce qui constitua la première visite officielle d'un président américain en exercice en Australie.

En décembre, l'Australie signa un accord avec les États-Unis qui permettait aux américains d'établir un centre de communication à Pine Gap dans le Territoire du Nord.

Disparition[modifier | modifier le code]

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Le dimanche 17 décembre 1967 au matin, Holt et quelques amis se rendirent à Melbourne pour voir passer au large le britannique Alec Rose dans sa tentative de tour du monde en solitaire à la voile. Vers midi, le groupe s'installa à un des endroits préférés de Holt pour se baigner ou faire de la plongée, à Cheviot Beach à Point Nepean près de Portsea, dans la partie est de la baie de Port Phillip. Holt décida de se baigner bien que la mer soit très agitée et que Cheviot Beach soit connue pour la force et la dangerosité de ses courants.

Cherchant très probablement à impressionner ses amis et ignorant leur demande de ne pas y aller, Holt plongea dans une déferlante et disparut. Craignant le pire ses amis donnèrent l'alerte et en peu de temps la plage et la mer furent ratissées par la police, les plongeurs de la Marine et des volontaires mais on ne trouva aucune trace de Holt. Deux jours plus tard, le 19 décembre le gouvernement annonça officiellement que Holt devait être considéré comme décédé.