HMS Beagle

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Le HMS Beagle (au centre) par Owen Stanley - 1841.
Détail en coupe longitudinale du HMS Beagle - 1832.

Le HMS Beagle était un navire de la Royal Navy de la classe Cherokee. Il est lancé le du port de Woolwich, sur la Tamise. Au mois de juillet de cette même année, le Beagle prit part à la célébration du couronnement du roi Georges IV. Le navire n'eut ensuite plus d'utilité jusqu'à ce qu'il soit réhabilité en navire de recherche. Il prit alors part à trois expéditions. Il fut célèbre pour avoir eu à son bord le naturaliste Charles Darwin, lors de la seconde mission du navire, de 1831 à 1836. Le récit de ce voyage est raconté dans le livre de Darwin, Le Voyage du « Beagle », publié en 1839. Darwin y établit les bases de sa théorie de l'évolution.

Le premier voyage[modifier | modifier le code]

Le 27 septembre 1825, le Beagle accoste à Woolwich pour des réparations et des travaux visant à réhabiliter le navire pour ses nouvelles fonctions. Son artillerie fut réduite de 10 à 6 canons et un troisième mât fut ajouté pour augmenter sa manœuvrabilité.

Le 22 mai 1826, le Beagle quitte Plymouth pour son premier voyage, sous le commandement du capitaine Pringle Stokes. Sa mission était d'escorter un plus grand navire, le HMS Adventure, pour une mission hydrographique en Patagonie et Terre de Feu. L'expédition entière est sous l'autorité du capitaine australien Phillip Parker King.

Face aux difficultés de la campagne menée dans les eaux désertes de la Terre de Feu, le capitaine Stokes sombre dans la dépression. À Port Famine, dans le détroit de Magellan, il s'enferme dans sa cabine pendant 14 jours. Suite à cela, après avoir fait part de son enthousiasme et évoqué la préparation d'une nouvelle mission, il tente de se suicider, le 2 août 1828. Après 4 jours de délire, Stokes se remet doucement mais son état se détériore et il meurt le 12 août 1828. Le capitaine Parker King remplace alors Stokes par l'officier exécutif du Beagle, le lieutenant W.G Skyring. Ils naviguent ensuite vers Rio de Janeiro où, le 15 décembre 1825, l'amiral Sir Robert Otway, commandant en chef de la flotte d'Amérique du Sud nomme le lieutenant Robert FitzRoy comme capitaine (temporaire) du Beagle.

Le jeune aristocrate de 23 ans se révèle être un commandant compétent. Lors du vol d'une des chaloupes par un groupe de locaux, FitzRoy prit leurs familles en otages. Quatre de ces otages, deux hommes, une fille et un garçon auquel on donna le nom de Jemmy Button furent gardés sur le Beagle qui les ramena en Angleterre le 14 octobre 1830.

C'est durant cette expédition que l'on nomma « canal du Beagle » le détroit séparant des îles de l'archipel de la Terre de Feu, à l'extrême sud de l'Amérique du Sud

Le second voyage[modifier | modifier le code]

Le second voyage du HMS Beagle, 27 décembre 1831 - 2 octobre 1836.
Article détaillé : Second voyage du HMS Beagle.

Le troisième voyage[modifier | modifier le code]

En 1837, le Beagle partit pour étudier une grande partie de la côte australienne sous les ordres du commandant John Clements Wickham, qui avait été le lieutenant durant le second voyage, avec l'assistance du lieutenant John Lort Stokes. Ils débutèrent par la côte occidentale entre le fleuve Swan ( qui traverse de nos jours la ville dePerth (Australie-Occidentale)) et le Fitzroy (fleuve du Queensland). Ensuite l'équipage étudia le Détroit de Bass, qui se situe au nord de la Tasmanie . En mai 1839, ils naviguèrent vers le nord pour examiner les rives de la Mer d'Arafura face à Timor. Le commandant Wicklam tomba malade et fut remplacé en mars 1841 par le Lieutenant Stokes qui termina le périple. Le troisième voyage s’acheva en 1843.

De nombreux endroits sur la côte ont été nommés par Wicklam puis par Stokes, souvent en l'honneur de personnes éminentes ou de membres d'équipage. Ainsi le 9 octobre 1839, Port Darwin (Australie) a été nommé en souvenir de leur ancien compagnon. La ville fut renommée Palmerston en 1839, puis Darwin en 1911. Durant ce voyage, le Beagle Gulf, qui est le golfe à l'entrée de la ville Darwin, fut nommé en l'honneur du navire.

Les dernières années[modifier | modifier le code]

En 1845, le Beagle a été réaménagé en navire de surveillance statique et transféré à l'administration des douanes et accises de Sa Majesté, et devait contrôler la contrebande dans les voies navigables au-delà de la rive nord de la Tamise. En 1851, le bateau fut renommé W.V-7 et en 1870 fut vendu pour le démantèlement.

Réplique[modifier | modifier le code]

Le 31 décembre 2011, le Musée Nao Victoria, situé à Punta Arenas au Chili, annonce la construction de la première réplique du Beagle à l'échelle réelle. La construction débuta le 1 Novembre 2012, et la presse nationale commença à s’intéresser au projet en travaux.

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