Giovanni Schiaparelli

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Giovanni Schiaparelli
Astéroïde découvert : 1
(69) Hespérie 26 avril 1861

Giovanni Virginio Schiaparelli (14 mars 1835 à Savigliano, dans l'actuelle province de Coni, au Piémont, alors dans le Royaume de Sardaigne - 4 juillet 1910 à Milan, Italie) était un astronome, historien des sciences et homme politique italien.

Biographie[modifier | modifier le code]

Giovanni Schiaparelli a étudié à l’université de Turin dont il sort en 1854 avec un diplôme d'ingénieur hydraulicien, puis à l’observatoire de Berlin et a travaillé pendant 40 ans à l’observatoire de Brera.

Il observa les objets du système solaire avant de s’arrêter sur Mars dont il nomma les mers (régions sombres qu'il nomme mare) et les continents (régions claires qu'il baptise terra). Début 1877 il crut avoir observé des formations rectilignes (les mêmes que celles du père Secchi) qu’il appela « canali » (chenaux, improprement traduit par « canaux ») et qui traversaient les continents pour rejoindre les mers. En 1879, il crut observer leur dédoublement qu'il baptise gémination. Les canaux seront observés par de nombreux autres astronomes, Eugène Antoniadi en France, Percival Lowell aux Etats-Unis (qui fera construire un observatoire dédié à leur étude à Flagstaff dans l'Arizona). Certains astronomes pensent que ces canaux martiens sont artificiels et construits par une civilisation martienne sur le déclin. D'autres doutent de leur existence. Un important débat opposera les astronomes (professionnels et amateurs) sur leur existence et leur nature. À partir de 1909, Eugène Antoniadi propose une explication simple: l'illusion de canaux est créée par des alignements de détails de la surface de Mars observés dans des conditions difficiles. Deux camps vont continuer à s'opposer et jusqu'au lancement des premières sondes martiennes au milieu des années 1960, les canaux continueront d'être représentés sur certaines cartes de la NASA. La meilleure qualité des images obtenues par les sondes provoquera la disparition des canaux sans qu'aucune explication précise de leur présence ne fasse l'unanimité.

De son côté, Schiaparelli n'a jamais affirmé la nature artificielle de ces canaux. Dans un article publié dans la revue L'Astronomie en 1882, il écrit: "Dans l'état actuel des choses, il serait prématuré d'émettre des conjectures sur la nature de ces canaux." Ceci dit, entre ses premières cartes publiées en 1878 et les suivantes, la représentation des canaux change. En 1878, Schiaparelli les montre comme des chenaux à l'aspect naturel, quelque peu irréguliers, alors que sur les cartes résumant les observations réalisées en 1879, en 1881-82 et au cours des années suivantes, ils apparaissent plus rectilignes, donnant au lecteur l'impression de structures artificielles.

Schiaparelli fut le premier à démontrer la relation directe existant entre les Perséides, les Léonides, les pluies de météores et les comètes. Il devient membre étranger de la Royal Society le 29 novembre 1896.

En 1889, il est nommé par le roi Humbert Ier d'Italie sénateur du Royaume d'Italie.

Giovanni Schiaparelli était membre de l'Accademia dei Lincei et de l'Accademia delle Scienze di Torino.

Sa nièce Elsa Schiaparelli devint une couturière de renom.

Distinctions et récompenses[modifier | modifier le code]

Carte de Mars par Giovanni Schiaparelli

Prix[modifier | modifier le code]

Éponymie[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Notices nécrologiques[modifier | modifier le code]