George Biddell Airy

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George Biddell Airy

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George Biddell Airy en 1891

Naissance 27 juillet 1801
Alnwick (Angleterre)
Décès 2 janvier 1892
Greenwich (Angleterre)
Nationalité Drapeau de l'Angleterre Anglaise
Champs Astronomie, mathématiques
Institutions Université de Cambridge
Royal Society
Diplôme Trinity College (Cambridge), Colchester Royal Grammar School
Renommé pour Astronome Royal
Distinctions Médaille d'or de la Royal Astronomical Society
Médaille Copley

Sir George Biddell Airy PRS, KCB (27 juillet 18012 janvier 1892) était un mathématicien, astronome, géodésien et physicien britannique.

En 1819, il entre au Trinity College à Cambridge.

En décembre 1826, il succède à Thomas Turton comme professeur lucasien de mathématiques. Il occupe cette chaire pendant un peu plus d'un an, puis est nommé professeur plumien d'astronomie et de philosophie expérimentale et devient aussi directeur du nouvel observatoire de Cambridge. Ses travaux sur la mise au point de télescopes lui valent la Médaille Copley en 1831. En juin 1835, Airy devient Astronome royal. Il succède à ce poste à John Pond et débute une longue carrière à l'observatoire national qui est pour beaucoup dans sa célébrité. Il est lauréat de la médaille d'or de la Royal Astronomical Society en 1833, du prix Lalande en 1834 et de la Royal Medal en 1845. En 1881, à 80 ans, Sir George Airy démissionne de son poste d'Astronome Royal.

Il a notamment développé une théorie des arcs-en-ciel. Avec John Henry Pratt il est l'un des initiateurs de la théorie de l'isostasie et son nom reste attaché à l'un des modèles d'isostasie. On lui doit de nombreuses mesures pendulaires tentant de déterminer la masse de la Terre et, ainsi, la constante de gravitation de Newton. Les fonctions d'Airy, reliées aux fonctions de Bessel, sont des fonctions mathématiques dites « spéciales » fort utilisées en physique, en géodésie, en géodynamique et en sismologie théorique.

George Biddell Airy est devenu membre de la Royal Society le 21 janvier 1836.

Son nom a été donné à un cratère de la Lune et un cratère de Mars (Airy-0).

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