Fort William de Calcutta

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Fort William
Une vue de Fort William datant de 1828 (église Saint-Pierre visible à gauche)
Une vue de Fort William datant de 1828 (église Saint-Pierre visible à gauche)
Présentation
Date de construction 1694
Destination initiale Fort militaire
Géographie
Pays Drapeau de l'Inde Inde
Localité Calcutta
Localisation
Coordonnées 22° 33′ 28″ N 88° 20′ 17″ E / 22.557658, 88.338053 ()22° 33′ 28″ Nord 88° 20′ 17″ Est / 22.557658, 88.338053 ()  

Géolocalisation sur la carte : Inde

(Voir situation sur carte : Inde)
Fort William

Le Fort William (de Calcutta) est une vaste structure militaire anciennement fortifiée sise à Calcutta, en bord du fleuve Hooghly (rive gauche), à une centaine de kilomètres du golfe du Bengale. Un premier fort édifié en 1694 est reconstruit en 1757. Jusqu’à l’indépendance de l’Inde (1947) il fut le centre névralgique de la défense militaire des possessions anglaises en Inde.

Aujourd’hui au cœur de la ville de Calcutta (qui s’est développée dans ses alentours), il est désormais occupé par l’armée de l'Inde, comme quartier général de son ‘Eastern Command’. Un vaste espace sur son flanc oriental est devenu une zone verte de Calcutta et est connu sous le nom de ‘Maidan’.

Histoire[modifier | modifier le code]

Premier fort[modifier | modifier le code]

La construction d’un premier fort commence en 1694, quelques années après la fondation par Job Charnock (1690) du comptoir commercial anglais à Govindpur - alors un simple village au bord du fleuve - qui deviendra la ville de Calcutta. Cela se fait sous la supervision de John Goldsborough engagé par la British East India Company. En 1700 le fort reçoit le nom de ‘William’, en l’honneur du souverain alors sur le trône d'Angleterre, William III d'Angleterre.

Les travaux continuent avec la construction du bastion nord-est en 1701 et 1702 et les bâtiments du gouvernatorat de la Compagnie anglaise des Indes orientales, au centre du fort. Lorsque les travaux sont terminés (1706) le bâtiment central a deux étages et des ailes en saillie.

En juin 1756, après un ultimatum auquel les anglais ne donnent pas suite, le nabab du Bengale, Siraj Ud Daulah, prend d’assaut le fort et le conquiert. La ville change de nom et devient pour quelque temps ‘Alinagar’. Une centaine de soldats faits prisonniers sont enfermés dans l’étroite salle de garde du fort et y meurent d’étouffement. L’épisode est connu dans l’histoire comme le ‘Trou noir de Calcutta[1]

Article détaillé : Trou noir de Calcutta.
Intérieur de l'arsenal du fort (dessin de 1835)

Deuxième fort[modifier | modifier le code]

Ville et fort sont rapidement reconquis (en janvier 1757) par Robert Clive, venu de Madras avec des troupes anglaises. Dès mai 1757 des travaux sont entrepris pour reconstruire, en plus grand, le Fort William. De 1762 à 1764 l’ingénieur principal en est un jeune officier suisse du nom de Antoine-Louis Polier. Le fort est achevé en 1781 à un coût d'environ 2 millions de livres. Il est considéré comme une des citadelles-forteresses européennes les plus importantes en Inde. Il ne sera jamais militairement repris.

Le fort, construit de briques et de mortier, est de forme octogonale irrégulière. Cinq de ses côtés sont tournés vers l'intérieur et trois vers le fleuve Hooghly. La conception est celle d'un fort en étoile adapté à la défense contre des attaques au canon, mais beaucoup moins aux obus. Ses batteries comptaient 619 canons. Il est entouré d'un fossé asséché de 9 m de profondeur et 15 m de largeur, qui peut être inondé. Six portes y donnent accès : Chowringhee, Plassey, Calcutta, Watergate, St Georges et la ‘porte du Trésor’ (Treasury gate).

Plan du fort William (1844)

Jusqu’à l’indépendance de l'Inde (1947) le fort William reste le quartier général, d’abord de la Compagnie anglaise des Indes orientales, qui y a ses bâtiments administratifs, et, après 1857, de l’armée anglaise des Indes.

Aujourd’hui[modifier | modifier le code]

Même si, du point de vue stratégique, il a perdu son importance militaire, le Fort William reste entre les mains de l'armée indienne. Le commandement de l’armée indienne de l’Est (Eastern Command) y a son quartier général. Le tout est organisé pour répondre aux besoins de 10 000 membres de l'armée.

L’ensemble s'étend sur environ 3 km dans la direction nord-sud (le long du Hooghly) et est d'environ 1 km de large (du fleuve à Chowringhee). Il s’y est développé, sous contrôle des autorités militaires, comme une petite ville avec ses baraquements, quartiers résidentiels, salle de cinéma, bureau de poste, musée (militaire), bibliothèque (aménagée dans l’ancienne église Saint-Pierre), magasins, aire de jeux et terrains d’exercices et lieux de culte. La zone est militaire et interdite aux civils.

À l’extérieur, sur son côté oriental, l’espace séparant le fort des zones d’habitations de Calcutta devait, pour des raisons militaires rester entièrement libre de constructions. Il est devenu un vaste parc public, le plus grand de Calcutta, connu sous le nom de ‘Maidan’. C’est un des poumons verts de la ville.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Cet épisode final de la prise du fort William, relaté dans tous les livres d’histoire anglais, est contesté aujourd’hui par les historiens indiens