Elephas falconeri

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Squelette d'éléphant nain crétois.

Elephas falconeri est un éléphant nain fossile qui a vécu au Pléistocène dans certaines îles méditerranéennes.

Principales caractéristiques et répartition[modifier | modifier le code]

Elephas falconeri était beaucoup plus petit que les espèces continentales. Certains fossiles de Sicile et de Malte montrent que l'animal adulte n'atteignait pas 1 mètre.

Des ossements fossiles attribués à cette espèce ont été retrouvés sur différentes îles de la Méditerranée : Malte, Sicile, Crète et plusieurs îles grecques dont Tilos (Grotte de Charkadio)[1].

Identification et description[modifier | modifier le code]

En 1867, George Busk a proposé l'espèce Elephas falconeri pour de nombreuses molaires de petite taille originellement attribuées à Elephas melitensis par Hugh Falconer[2],[3].

Origine et évolution[modifier | modifier le code]

Son ancêtre était Elephas antiquus, un éléphant de forêt pouvant atteindre 3 mètres au garrot. Il vivait en milieu boisé dans toute l'Europe et une partie de l'Asie.

Durant les périodes glaciaires, le niveau des mers était plus bas qu'aujourd'hui et les îles étaient séparées par des distances plus réduites, voire réunies par des isthmes. Les éléphants ont donc pu cheminer jusqu'aux futures îles ; ils sont aussi de bons nageurs et ont pu nager d'île en l'île sur de petites distances. La fin de l'ère glaciaire et la fonte des glaces firent remonter le niveau de la mer, empêchant les animaux de continuer à circuler. Chez les espèces de grande taille à l'origine, l'isolement géographique en l'absence de prédateur induit une phénomène évolutif appelé « nanisme insulaire ». Les éléphants des îles méditerranéennes ont donc évolué vers une espèce de taille plus petite.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Des éléphants de 90 cm au garrot par Stéphane Deligeorges (La Recherche)
  2. Busk, G. 1867. « Description of the remains of three extinct species of elephant, collected by Capt. Spratt, C.B.R.N., in the ossiferous cavern of Zebug, in the island of Malta », Trans. Zool. Soc. London, 6: 227-306.
  3. Palombo, M.R. 2001. « « Endemic elephants of the Mediterranean Islands: knowledge, problems and perspectives » » (version du 26 juin 2006 sur l'Internet Archive), The World of Elephants, Proceedings of the 1st International Congress, (October 16-20 2001, Rome): 486-491.