Descente (cyclisme)

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Un pilote de VTT de descente à la Coupe du Monde 2012 à La Bresse.

La descente VTT (aussi désignée par l'expression anglophone downhill mountain biking ou simplement downhill (DH)) est une discipline sportive dans laquelle le but est de descendre, à l'aide d'un VTT, des pistes spécialement conçues à travers la montagne dans un laps de temps le plus court possible. Le coureur doit faire preuve d'engagement, de technicité et posséder un sens aiguisé du pilotage pour affronter les racines, dévers, bosses, sauts et autres obstacles naturels rencontrés lors d'une descente.

Matériel[modifier | modifier le code]

VTT de descente basé sur un cadre de Devinci Wilson.

Le matériel spécialisé requis par la discipline est souvent cher. Fabriqués à plus faible échelle et répondants à des besoins de solidité et de fiabilité, les vélos de descente coûtent souvent plusieurs milliers d'euros, jusqu'à environ 11 000 € pour les plus perfectionnés[réf. souhaitée].

Équipement du pilote[modifier | modifier le code]

Le pilote doit s'équiper d'un casque intégral, d'un masque ou de lunettes, de gants longs et également de protections pour les avant-bras, les coudes, les épaules, la colonne vertébrale, les hanches, les genoux et les tibias. Leur rôle est essentiel pour se protéger en cas de chute ou de collisions imprévues (arbres, pierres, branches, etc.)

Le vélo[modifier | modifier le code]

Le vélo de descente emprunte ses caractéristiques à la fois au VTT et au motocross. Il doit être avant tout résistant, et doit disposer de suspensions efficaces. Les roues et le cadre sont spécialement conçus pour résister à d'importantes contraintes. Cependant, la descente devient de plus en plus un sport mécanique, la légèreté devient donc de plus en plus importante, de nombreux pilotes réusinent et ajoutent des composants pour gagner quelques grammes précieux dans les pédalages et les relances[réf. nécessaire]. Toujours dans cette optique de légèreté, plusieurs procédés issus d'autres industries sont aujourd'hui utilisés avec succès :

Le vélo comporte généralement deux suspensions (avant et arrière) offrant plus de débattement que les vélos de cross-country. Le débattement est généralement d'environ 200 mm au niveau de la fourche et du bras oscillant. Il existe également des vélos de descente semi-rigides, c'est-à-dire sans amortisseur à l'arrière, utilisés en compétition dans la catégorie « sport », qui se veut plus accessible financièrement.

Le cadre[modifier | modifier le code]

Le cadre d'un VTT de descente dispose d'un centre de gravité relativement bas pour favoriser la stabilité et la maniabilité. Il est généralement en aluminium, parfois en carbone. Sa géométrie est très spécifique, tout comme la cinématique qui privilégie le travail de la suspension au rendement. Dues aux fortes contraintes, les cadres utilisent de nouveaux standards surdimensionnés : jeu de direction en 1"1/2, boîtier de pédalier en 83 mm, axe traversant de 12x150 mm voire 12x157 mm sur certains modèles récents.

Les composants[modifier | modifier le code]

La fourche[modifier | modifier le code]

La fourche est un modèle double tés, dont le diamètre des plongeurs est relativement important. L'axe de roue est surdimensionné, 20 mm pour une plus grande rigidité (assurant une plus grande sensibilité). De nombreux réglages sont disponibles sur les modèles haut de gamme : précontraintre, compression basse et haute vitesse, détente et parfois durcissement en fin de course. La détente se produit grâce à un ressort mécanique (acier, titane) ou pneumatique.

L'amortisseur[modifier | modifier le code]

Il s'agit avec la fourche d'un élément très important, qui doit être adapté au cadre (cinématique, entre-axe, course). Les amortisseurs utilisent de l'huile et un ressort (mécanique ou pneumatique) dont le tarage varie en fonction du cadre et du poids du pilote. De nombreux réglages sont disponibles (précontraintre, compression basse et haute vitesse, détente basse et haute vitesse, durcissement en fin de course, pro pedal, etc.) pour s'adapter aux différents terrains.

Les freins[modifier | modifier le code]

Tous les vélos de descente actuels disposent de freins à disque hydrauliques avant et arrière de grand diamètre, généralement 203 mm, ce qui correspond à 8 pouces. En comparaison, le vélo cross-country se contente généralement de disques (ou rotors) de 160 mm ou 180 mm de diamètre, parfois de freins sur jantes, mécaniques ou hydrauliques. Un rotor de plus grand diamètre combine deux avantages : une puissance de freinage plus élevée et un refroidissement plus efficace du disque de frein afin de contrer la surchauffe synonyme de défaillance des freins. Le disque offre un avantage certain face au voilage et aux conditions extrêmes, mais a le défaut de chauffer nettement plus rapidement qu'un frein sur jante classique. Certains fabricants proposent des disques semi-flottants ou flottants, permettant un meilleur refroidissement de la piste de freinage, ou des disques en matériaux composites.

La transmission[modifier | modifier le code]

Le vélo de descente est équipé d'un unique plateau, d'un guide-chaîne, d'un tendeur de chaine,et parfois d'une protection du plateau. Ceci permet d'empêcher la chaîne de sauter dans des portions rocailleuses et ne pas perdre de temps dans un sport où chaque seconde compte. En revanche, il comporte à l'arrière un dérailleur et une cassette à plusieurs pignons, comme les autres VTT. En compétition, les vélos sont majoritairement dotés d'une cassette de vélo de route, dont l'étagement et le poids sont plus réduits. Cela permet aussi de réduire la différence de tension au niveau de la chaîne et, par conséquent, l'utilisation d'un dérailleur à chape courte, offrant une indexation plus franche et précise.

À noter que de très rares cadres disposent de boîte de vitesses intégrées (quelques Nicolaï, GT IT1, Lahar, Zerode, Diamondback, Vario).

Le poste de pilotage[modifier | modifier le code]

La potence est plus courte afin de favoriser le placement sur l'arrière et la vivacité.

Pour des raisons géométriques, le cintre est généralement moins relevé. En effet, les fourches de 200 mm induisent une direction haute, ce qui nuit à l'abaissement du centre de gravité et affecte la précision de l'avant du vélo. Le cintre est aussi plus large afin d'améliorer la précision et le maintien.

La selle est placée plus en arrière du vélo que sur un vélo de cross-country. Elle est généralement positionnée de sorte qu'elle ne dérange pas les déplacements du cycliste vers l'arrière lorsqu'un transfert de masses est nécessaire à l'approche d'un obstacle. Le pédalier étant relativement plus en avant, le pédalage sur un vélo de descente est donc moins efficace que sur un vélo de cross-country.

Les pédales peuvent être de type « plates » ou « automatiques ». Jusqu'à ce jour, aucun de ces deux types de pédales ne s'impose, même au plus haut niveau, chacun ayant ses avantages et ses défauts.

Les pneus[modifier | modifier le code]

Les pneumatiques sont très importants sur un VTT de descente. Ils disposent d'une section et de crampons larges, et d'une carcasse renforcée permettant d'éviter de nombreux pincements et crevaisons. Les gommes sont souvent très tendres, pour plus d'adhérence. Les conditions climatiques et le type de terrain rencontré (dur et sec ou humide, pierreux et cassant ou plutôt lisse, avec ou sans racines, avec peu/beaucoup de relances) jouent un rôle décisif sur le choix des pneus. Les pneus sont souvent des pneus à tringle dite « souple » afin de maximiser l'adhérence, la contrepartie étant le frottement sensiblement plus élevé et un risque de déjantage supérieur. Les pneus tubeless sont encore peu utilisés en descente pour des raisons financières et de tenue sur la jante. En effet, les pneus tubeless sont plus chers que leurs homologues à chambre à air et présentent un risque de déjantage plus élevé. Cela dit, certains pilotes et constructeurs s'y intéressent car ils présentent l'avantage non négligeable de ne pas avoir de chambre à air pouvant se pincer sur un choc, synonyme de crevaison.

Parcours[modifier | modifier le code]

Les parcours de descente sont très diversifiés. Certaines pistes sont très roulantes et d'autres plus techniques, néanmoins, elles comportent très souvent les éléments suivants :

  • une partie relativement plate de pédalage où les pilotes les plus puissants gagnent du temps ;
  • des sauts et des virages relevés ;
  • une partie technique souvent en sous-bois avec de nombreuses racines et pierres.

Une manche dure en général entre 1 min 30 et 5 min pour les plus longues.

Compétition[modifier | modifier le code]

Les principales épreuves de descente sont la Coupe du monde de VTT et les Championnats du monde de VTT et de Trial.

Le pilote[modifier | modifier le code]

Au vu des résultats de ces dernières années, il est difficile de pointer un archétype du pilote efficace. Cependant les pilotes polyvalents, à la fois puissants, physiques et fins en pilotage sont souvent aux places d'honneur et limitent les pertes de temps sur les tracés très atypiques. Certains affirment que le fait qu'un « physique de gagnant » n'ait pas encore émergé montre que ce sport n'est pas encore arrivé à maturité, d'autres affirment justement que c'est la preuve que c'est un sport complet et subtil.

Parmi les pilotes importants, on peut citer notamment, chez les hommes :

Et chez les dames :

Quelques marques de vélos de descente[modifier | modifier le code]