Courant circumpolaire antarctique

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Carte du courant circumpolaire antarctique

Le courant circumpolaire antarctique (aussi nommé Grande dérive d'Ouest) est le courant marin de l’Océan Austral qui coule d'ouest en est autour de l'Antarctique. Il est issu de l'ouverture du passage de Drake il y a environ 23 000 000 d'années, consacrant la séparation définitive de l'Antarctique de l'Amérique du Sud. Il joue un rôle moteur dans la circulation océanique mondiale.

Le courant circumpolaire charrie 150 millions de mètres cubes par seconde soit 150 fois le débit de tous les fleuves du monde[1]. Il brasse les eaux provenant de l'océan Indien, du Pacifique, mais surtout de l'Atlantique Sud. Des colonnes d'eaux froides sont créées dans les mers de Weddell, de la Terre Adélie et de Ross et vont tapisser le fond des bassins océaniques[2].

Cette région océanique, très riche en vie sous-marine et ornithologique, demeure toutefois très mal connue en raison des difficultés d'accès et de maintien des expéditions scientifiques et techniques. La plupart des données relevées sur le courant circumpolaire antarctique l'ont été lors de transits vers le l'antarctique. Récemment, la Polar Pod Expedition a été spécialement conçue comme une étude de long terme spécialement consacrée au courant.

L'histoire de Jack London, Les Mutinés de l'Elseneur, illustre de manière poignante la difficulté que cela causait aux marins cherchant à contourner le cap Horn sur la route entre New York et la Californie.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Pierre Lefevre , Océan Austral. Le nouveau maître des courants marins, Science et Vie, nº 1099, avril 2009, p. 89.
  2. Pierre Lefevre , Océan Austral. Le nouveau maître des courants marins, Science et Vie, nº 1099, avril 2009, p. 93.

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