Knèze

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Knèze (en français), Knyaz (en russe), Kniaź (en polonais), kenéz (en hongrois) et cneaz (en roumain), est un terme d'origine slave qui désigne un chef local et dénote un rang de noblesse élevé. Il est d'usage de le traduire par prince ou duc, bien que la correspondance ne soit pas totalement exacte. L'étymologie peut être rapprochée avec le nom de roi (King en anglais, König en allemand, et Konung en scandinave), ou bien elle peut être rapprochée aussi de Cneaz, knez, kenéz en roumain, serbe, bulgare et magyar. Toutefois Knyaz ne désigne pas forcément le titre le plus élevé (par exemple, voir le titre de Tsar, venant lui du latin Cæsar). Le seul titre officiel du Tsar jusqu'à Ivan le Terrible est Veliki Kniaz[réf. souhaitée], c'est-à-dire grand-prince ou grand-duc.

Un knèze a l'autorité sur un cnésat, ou canesat (forme latine, dans les chroniques médiévales), qui regroupe plusieurs familles, gouvernées par une hiérarchie patriarcale. Plusieurs cnésats forment un voïvodat, à la tête duquel se trouve un voïvode.

Ces organisations se retrouvent en Europe du sud-est au Xe siècle :

  • Dans les « Esclavonies » (régions slavophones) où elles désignent des structures militaires. Un knijaz slave est chef d'une troupe ou d'une marche militaire.
  • Dans les « Valachies » (régions roumanophones) où elles désignent des structures sociales. Un cneaz valaque est chef d'une communauté de paysans et de bergers.

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