Chicago Pile-1

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L'équipe de la Chicago Pile-1, comprenant Enrico Fermi et Leó Szilárd.
Dessin de la Chicago Pile-1.

La Chicago Pile 1 est la première pile atomique au monde — c'est-à-dire le premier réacteur nucléaire artificiel — à réaliser une réaction en chaine auto-entretenue et contrôlée. Cette pile a été conçue dans le cadre du Projet Manhattan visant à doter les États-Unis de la bombe atomique durant la Seconde Guerre mondiale.

Elle a été construite en 1942 dans une salle de jeu de raquettes abandonnée, sous les gradins du stade de football américain de l'université de Chicago[1]. Le 2 décembre 1942 à 15 h 25, l'équipe dirigée par Enrico Fermi a retiré du réacteur une barre de commande enrobée de cadmium, ce qui a lancé la réaction en chaîne de fission nucléaire. Bertrand Goldschmidt était le seul scientifique français de l'équipe, il s'occupait des problèmes de raffinage de l'uranium et d'extraction du plutonium[2]

La structure du réacteur était en bois, et supportait une pile de blocs de graphite, dans lesquelles étaient contenues des briquettes d'oxyde d'uranium. La pile utilisait le graphite en tant que modérateur de la réaction. Le réacteur nucléaire sera utilisé dans un premier temps pour fabriquer du plutonium pour la première bombe atomique[3]. Cette première pile n'était pas munie d'écrans protecteurs. Après quelques jours de fonctionnement, il fallut l'arrêter car les rayonnements ionisants émis pouvaient devenir dangereux pour les riverains[2].

En janvier 1943, le major Arthur V. Peterson, ordonna le démantèlement de la pile de Chicago pour la ré-assembler au Laboratoire National de Argonne car il considérait que les opérations sur un réacteur étaient trop dangereuses pour être réalisée au cœur de la ville de Chicago[4].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Rapport de l'OPECST - mai 2003 : La durée de vie des centrales nucléaires et les nouveaux types de réacteurs, par Christian Bataille et Claude Birraux
  2. a et b [PDF] Bertrand Goldschmidt, L'été 1942 à Chicago
  3. http://www.linternaute.com/science/invention/inventions/538/reacteur-nucleaire.shtml
  4. (en) Vincent Jones, Manhattan: The Army and the Atomic Bomb, Washington, D.C., United States Army Center of Military History,‎ 1985, p. 195–196