Chemin de fer du Mont-Cenis

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Chemin de fer système Fell
Chemin de fer du Mont-Cenis
Ligne de Saint-Michel à la frontière italienne
Le Train Fell dans la montée du Mont-Cenis.
Le Train Fell dans la montée du Mont-Cenis.
Pays Drapeau de la France France
Villes desservies Saint Michel de Maurienne
Historique
Mise en service 1868
Fermeture 1871
Caractéristiques techniques
Longueur 77 km
Vitesse maximale
commerciale
25km/h maxi.
Écartement Voie étroite (1 100 mm)
Pente ou rampe maximale jusqu'à 0,9 ‰
Nombre de voies Anciennement à voie unique
Trafic
Trafic 4 Trains

Le chemin de fer du Mont-Cenis, aussi surnommé localement l'Américain[1], était une ligne historique de chemin de fer qui reliait la commune de Saint-Michel-de-Maurienne en Savoie (France) à la ville de Suse en Italie à travers le massif du Mont-Cenis dans les Alpes. Elle fut construite à partir de 1867 sur ordre de Napoléon III afin de transporter des marchandises de France vers l'Italie en attendant la fin de la construction du tunnel ferroviaire du Fréjus entre Modane (France) et Bardonèche (Italie).

Histoire[modifier | modifier le code]

Le train Fell dans les Alpes

Un accord franco-italien de percer un tunnel ferroviaire entre Modane et Bardonèche, accéléra la construction de la ligne de chemin de fer entre Saint-Jean-de-Maurienne et Modane. La ligne parvint à la gare de Saint-Michel-de-Maurienne au mois d’avril 1862 exactement. Et les travaux de percements de neuf tunnels et de plusieurs ponts entre Saint-Michel et Modane, étaient déjà entamés. Ils fournirent du travail à plusieurs milliers d’ouvriers, recrutés parmi la population locale en dehors des périodes relatives aux travaux des champs. Pendant ces périodes, il était fait appel à des ouvriers italiens, qui restèrent par la suite et firent souches dans la vallée. En attendant la jonction des équipes françaises et italiennes engagées dans le percement du tunnel à deux voies ferroviaires, les voyageurs qui souhaitent aller plus loin que Saint-Michel, et éventuellement jusqu’à Turin ou Milan en Italie, doivent transférer leurs bagages et prendre la diligence. Plusieurs compagnies se constituent, telle que la compagnie Bonnafous, appelée Berlines-Poste du Mont-Cenis, par exemple. D’autres aussi, telles que les compagnies Bourg, Dareste, Sepolina et Teuliet, Allard, Vve Descours et Fils, Dupert et Dupré, Chaudet. Elles vont les conduire par la route impériale tracée au début du siècle sur ordre de Napoléon Bonaparte. Elle passera par Modane, Lanslebourg, le col du Mont-Cenis et dévalera sur Suze et Turin. Le trajet de Saint-Michel à Suze qui fait 80 kilomètres dure alors 12 heures. La concurrence entre les compagnies était rude, aussi lorsque les postillons se retrouvaient ensemble au sommet des descentes sur Suze ou sur Lanslebourg, ils lançaient leurs berlines à grande vitesse pour essayer de se dépasser, ceci provoquant de grandes frayeurs parmi les passagers et parfois également des accidents. Aussi la décision fut prise de décaler les heures de départ des différentes compagnies, pour éviter que les diligences se côtoient lors de ces descentes. Au-delà de Termignon, vers Lanslebourg et sur la gauche de la route, une stèle commémore l’endroit où une diligence tomba du haut du talus de la route, en plein hiver, tuant la totalité des voyageurs et le cocher, et provoquant la mort de la plupart des chevaux.

Percement du tunnel feroviaire (1862)

En 1863 ce sont près de 40 000 voyageurs (20 000 dans chaque sens) qui passaient le col annuellement. 32 000 par les Compagnies et 8 000 par leurs propres moyens. Le prix des places pour parcourir les 80 kilomètres, était de 24,05 francs dans la cabine, et de 20,65 francs dans le coupé, petite cabine fermée par une capote de cuir percée de chaque côté par deux ouvertures rondes et vitrées. Il était situé sous la banquette du cocher. 22 000 tonnes de marchandises, dont 17 000 par les Compagnies, transitaient annuellement.

Le train Fell près des gorges du diable, actuelle D1006(N6)

Puis, à cause de la lenteur des travaux de percement du tunnel franco-italien, qui étaient prévus sur trente ans, un certain M. Brassey associé avec l’ingénieur anglais Fell, proposa en 1865 à l’empereur Napoléon III, de construire une ligne de chemin de fer entre Saint-Michel et Suze. Elle passerait par le col du Mont-Cenis, avec une locomotive système Fell, et suivrait pratiquement le tracé de la route. Il argumenta sa proposition par le fait qu’une ligne de ce genre avait déjà été installée et exploitée avec réussite, en Angleterre, par l’ingénieur Fell. Napoléon III, intéressé par cette proposition, prit le soin de mentionner dans le contrat passé avec la Compagnie Brassey « que l’exploitation de cette ligne serait interrompue dès la mise en service du tunnel ». Brassey espérait l’amortir sur une période de sept ans d’exploitation, ce qui semblait raisonnable, compte tenu de la lenteur avec laquelle avançait le percement du tunnel.

L’étude du tracé fut entreprise et les travaux de pose des rails commencèrent donc en février 1867, depuis la gare de Saint-Michel, côté français, et depuis la gare de Suze côté italien. Sur ce versant plus abrupt, de nombreux tunnels à une seule voie furent percés. La locomotive, pesant 15 tonnes, fut emportée à la gare de Saint-Michel et servit, au fur et à mesure de l’avancement des travaux, à l’approvisionnement du chantier en matériaux, et au transport des ouvriers. Du côté italien, il en fut de même. Le percement des nombreux tunnels nécessités par la configuration du terrain, ainsi que la confection des ballasts demanda plus de temps et permit au chantier français d’arriver à temps pour faire la jonction au sommet du col et équiper ainsi ces tunnels et les ballasts avec les rails chargés à Saint-Michel. La voie ferrée suivait pratiquement le tracé de la route. Le barrage du lac n’existait pas encore, et permettait à ce tracé de gravir en pente douce les prairies vers l’hospice et ensuite vers la Ramasse.

La voie de roulement était écartée de 1,10 m et comportait un troisième rail central, plus haut de 25 cm, qui était installé dans les rampes, dont la pente était supérieure à 4 % et dans les courbes, afin d’augmenter l’adhérence de la locomotive au moyen de galets pressés contre ce rail qui pouvait également servir de frein de secours.

La montée du col du Mont-Cenis le long de la route des diligences.

Il fallut construire des ouvrages de protection contre les congères et les avalanches. Ce qui rendit la construction de cette ligne très onéreuse. Elle connut plusieurs avatars dus à des inondations catastrophiques de l’Arc, emportant la voie et les ponts en bois. Elle fut mise en service seize mois plus tard, le 15 juin 1868. Elle était longue de 77 km et comportait dix gares : Saint-Michel, Francoz, Modane, Bramans, Termignon, Lanslebourg, l’hospice Mont-Cenis, Grand' Croix, Molaretto et Suze. Le train pouvait transporter quarante-huit voyageurs et des marchandises à la vitesse de 25 km/h à la montée et 17 km/h à la descente. La durée du trajet de Saint-Michel à Suze était de cinq heures. Soit un gain de temps très appréciable par rapport aux douze heures des diligences.

Quatre trains effectuaient chacun un aller-retour par jour. Ils comportaient trois wagons courts de seize voyageurs et deux wagons de marchandises. Ils formaient ainsi une chenille capable de prendre les courbes imposées dans les lacets de la montagne. Des voies de dégagement étaient prévues dans chacune des neuf stations. Entre chacune d’elles, une navette était donnée au chauffeur pour qu’il puisse la remettre au responsable de la gare suivante, qui la remettait au conducteur du train venant en sens inverse. Ceci afin d’éviter l’occupation d’une même voie, par deux trains allant en sens contraire.

L’exploitation cessa au bout de trois ans en 1871. Car les travaux de percement du tunnel ferroviaire du Mont-Cenis s’étaient accélérés grâce à l’invention de l’ingénieur Sommeiller qui mit en service sa perforatrice à air comprimé en remplacement du marteau et de la barre à mine, jusqu’alors les deux seuls outils du mineur. L’inauguration du tunnel, dont la construction prit moins de temps que prévu, soit quatorze ans, eut lieu le 1er mars 1871.

Le petit train aura transporté près de 100 000 voyageurs dont certains très illustres comme l’impératrice Eugénie, le prince de Galles futur Édouard VIII. Le contrat, signé avec Napoléon III, stipulant que son exploitation devait cesser à l’inauguration du tunnel, Massey et Fell proposèrent la ligne aux communes de Haute-Maurienne, mais devant leur refus, ils démontèrent les rails et allèrent les installer en Suisse et même quelques tronçons servirent à la construction d’une ligne en Amérique du Sud.

La route bénéficia d’élargissements sur certaines portions que la voie longeait, ainsi que de certains ouvrages de protection. Des vestiges, de cette ligne, subsistent sur le versant italien, dans la descente sur Suze. De la route on côtoie de temps en temps des portions de tunnels désaffectés, sur la droite. Ils sont trop étroits pour être utilisés à des fins routières. Certains de ces tunnels, côté français, furent utilisés à Lanslebourg pour stocker les pains de glace l’hiver et pour les transporter l’été jusqu’à Chambéry et Aix-les-Bains. Un trolleybus fut installé entre Modane et Lanslebourg en 1923.

Chronologie[modifier | modifier le code]

Les derniers tunnels visibles dans la descente vers l'Italie
  • 31 août 1857[2] : le roi Victor-Emmanuel II ordonne le début des travaux d'un tunnel ferroviaire traversant les Alpes.
  • courant 1857[3] : début des travaux de perforation du tunnel par des moyens non-mécanisés ; à la fin de l'année, 27,28 mètres auront été percés côté Bardonnèche et 10,80 mètres côté Modane[4].
  • fin 1858 : fin des repérages et des relevés d'altitude pour le tracé définitif du tunnel[5].
  • 1860 : Annexion de la Savoie à la France.
  • 1861: début des travaux de percement du tunnel avec des moyens mécanisés : 725 mètres de tunnel auront été percés côté Bardonnèche et 921 mètres côté Modane, il reste alors 10574 mètres à percer[4].
  • Avril 1862 : La ligne de chemin de fer atteint St Michel de Maurienne
  • 15 septembre 1863 : une chute de rochers tue plusieurs mineurs sur le chantier du tunnel, une soixantaine sont emprisonnés temporairement avant de trouver une sortie via le tunnel secondaire de drainage[6].
  • 1865 : M. Brassey associé avec l’ingénieur Fell, proposa à Napoléon III, de construire une ligne de chemin de fer entre Saint-Michel et Suze par le Mont-Cenis.
  • Février 1867 : Début des travaux de la ligne passant par le col du Mont-Cenis.
  • 15 juin 1868 : Inauguration du chemin de fer Fell.
  • juillet 1869 : Début des travaux de consolidation sur 610 mètres de tunnel du côté français[7].
  • 1er novembre 1869 : 6 062 mètres de tunnel auront été percés côté Bardonnèche et 4328 mètres côté Modane, il reste alors 1829 mètres à percer[4].
  • 1er mars 1871 : Fin des travaux du Tunnel du Mont-Cenis de Modane à Suse.
  • 17 septembre 1871 : Inauguration du Tunnel ferroviaire du Mont-Cenis
  • 19 septembre 1871 : Fermeture du chemin de fer Fell.

Description de la ligne[modifier | modifier le code]

Parcours[modifier | modifier le code]

La ligne longue de 77 km passait par les communes suivantes : St Michel de Maurienne (arrêt), Modane (arrêt), l'Esseillon, Bramans (arrêt), Sollières, Termignon (arrêt), Lanslebourg (arrêt), Col du Mont-Cenis, l’hospice Mont-Cenis, Grand Croix (arrêt), Frontière Franco-Italienne, Bar Cenisio, Molaretto et Suse (arrêt)[8].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. [PDF]Alain Peynichou, « Un p’tit train, s’en va dans la montagne… », Terra Modana, no 42, sur terramodana.com,‎ avril-juin 2007, p. 6
  2. (en) - "The Act of August 15, 1857, authorised the government to construct the section of the Victor Emmanuel Railway between Susa and Modane. MM. Grandis, Grattoni, and Sommeiller, were appointed to direct the works." - page 58 de "Scrambles amongst the Alps".
  3. "At the commencement of the tunnel in 1857"page 61 de "Scrambles amongst the Alps".
  4. a, b et c page 75 de "Scrambles amongst the Alps".
  5. (en) - "In 1858 the triangulations and levellings were undertaken, and they were terminated at the end of the year." - page 59 de "Scrambles amongst the Alps".
  6. "On the 15th of September 1863, a sudden fall of rock occurred, which killed several miners and imprisoned about sixty others who were at work in the advanced gallery. (...) but at last one of them remembered this subway, and they escaped by its means." - page 65 de "Scrambles amongst the Alps".
  7. "About 2000 feet on the French side of the tunnel was undergoing the processes of enlargement and completion in the summer of 1869." - page 67 de "Scrambles amongst the Alps".
  8. Abbé François Napoléon Marie Moigno, Les Mondes: revue hebdomadaire des sciences et leurs applications aux arts et à l'industrie, Vol. 18, Paris, 1868

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) P. J. G. Ransom, The Mont Cenis Fell Railway, Twelveheads Press,‎ 15 avril 1999, 92 p. (ISBN 978-0906294413)

Liens externes[modifier | modifier le code]

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