Chayote

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La chayote ou chayotte (Sechium edule), appelée aussi christophine (Antilles françaises, Guyane), chouchou (Réunion, Île Maurice), chouchoute (Nouvelle-Calédonie, Polynésie française), saosety ou sosoty (Madagascar), chuchu (Brésil), labu siam (Indonésie), chow chow (Inde), choko (Nouvelle-Zélande, Australie) ou encore mirliton (Haïti, Louisiane), coloquinte (France, Deux-sèvres) est une plante vivace de la famille des cucurbitacées, cultivée sous climats chauds comme plante potagère pour son fruit comestible à maturité, mais également pour sa tige appelée "brède chouchou" à l'Ile Maurice et à la Réunion. Le terme désigne aussi le fruit qui est consommé comme légume.

Étymologie[modifier | modifier le code]

Le mot « chayote » vient de l'espagnol chayote qui vient lui-même du mot nahuatl chayotli qui désigne le fruit[1]; En l’occurrence, ce nom signifie "citrouille épineuse". Le terme espagnol chinchayote désigne lui la plante[1].

Description[modifier | modifier le code]

Chayotes découpées.

C'est une plante vivace par sa souche tubéreuse, mais elle n'est pas rustique en climat tempéré froid. Elle émet de longues tiges, de plusieurs mètres de longueur, grimpantes grâce à des vrilles trifides. Les tubercules qui contiennent 10 à 15 % d'amidon, sont comestibles quand ils sont jeunes.

Les feuilles, de 10 à 20 centimètres de long, sont entières, à nervation palmée, avec cinq lobes pointus et une base cordiforme.

Les petites fleurs, jaunes ou blanc verdâtre, sont monoïques (sexes séparés sur la même plante). Les fleurs mâles sont réunies en grappes, les fleurs femelles solitaires, toutes apparaissant à l'aisselle des feuilles.

La « viviparité » de la chayote : la graine germe à l'intérieur du fruit

Le fruit est une grosse baie d'une dizaine de centimètres de longueur, en forme de poire biscornue, à côtes irrégulières. Il est jaune crème ou vert pâle et n'a, contrairement aux autres cucurbitacées, qu'une seule graine. Cette graine est très grosse, à tégument mince, difficile à extraire du fruit.

On dit parfois que cette plante est « vivipare » car la graine germe à l'intérieur du fruit tombé à terre.

Origine et distribution[modifier | modifier le code]

Cette espèce est originaire du Mexique (Oaxaca, Puebla, Veracruz). Elle est largement cultivée dans les zones tropicales, notamment en Amérique du Sud, où elle est connue sous les noms de chayote, chayota, tayota, guatilla, guatila, etc. Elle s'est également répandue dans les Mascareignes, notamment à l'île de la Réunion où, bien que consommée, elle est considérée comme peste végétale.

Culture[modifier | modifier le code]

Plantation de chouchous dans le cirque de Salazie, Réunion

Sa culture demande un sol frais, profond, bien ameubli et bien fumé, ainsi qu'un climat chaud.

La multiplication se fait par plantation du fruit assez tôt en fin d'hiver dans un endroit abrité et chaud. Le plant est ensuite mis en place au printemps, vers le mois de mai dans l'hémisphère nord.

La récolte intervient vers le mois de novembre. Six mois de chaleur sont nécessaires pour la maturation des fruits. La chayote a besoin d'être palissée pour prospérer.

La souche peut rester en terre plusieurs années à condition de la protéger efficacement contre le gel.

Le chouchou est un des légumes préférés des Réunionnais, sa production est une spécialité du cirque de Salazie. La chayote pousse très bien en Corse et donne énormément de fruits

Utilisation culinaire[modifier | modifier le code]

Les fruits s'accommodent de la même manière que les courgettes, on les prépare aussi en daube ou en gratin (christophines farcies). On peut aussi les servir en salade, à partir de jeunes fruits, crus ou refroidis après une légère cuisson, et râpés. Ils font aussi d'excellentes soupes, crèmes et veloutés. A la Réunion, le chouchou ou chayote était autrefois consommé essentiellement en crudité ou en gratin.

Il existe aussi des préparations sucrées à base de chayote, ainsi des compotes, des confitures, ou le « gâteau chouchou » à la Réunion.

Les jeunes pousses tendres, appelées « brèdes chouchou » à la Réunion et à l'île Maurice, peuvent se préparer sautées à la poêle comme des haricots verts dont elles rappellent le goût.

La racine de la chayotte (la chinte) peut être détaillée en bâtonnets et préparée comme des frites. D'apparence rustique, il a cependant une texture agréable. Ce tubercule est également connu comme ichintal au Guatemala ; chinta ou chintla au Salvador, echinta ou patastilla au Honduras et raíz de chayote au Panamá.

En Colombie, il est généralement utilisé comme un quelconque tubercule, remplaçant ainsi la patate, à certains endroits il est utilisé comme aliment fourrager pour les animaux domestiques, bovins ou porcins.

Il lui est attribué des propriétés amaigrissantes et de régénération des cellules.

Autres usages[modifier | modifier le code]

Les tiges desséchées étaient utilisées à la Réunion pour fabriquer des chapeaux (les chapeaux paille chouchou, spécialité de Salazie) autrefois commercialisés en Europe sous le nom de « chapeaux de paille d'Italie ».

La pulpe crue du fruit, astringente, utilisée en masque était réputée effacer les taches sur le visage. On attribuait au fruit des vertus médicinales pour favoriser la lactation et guérir la coqueluche.

Variétés[modifier | modifier le code]

Il existe au Mexique trois variétés qui y sont cultivées :

– une variété vert pâle en forme de poire ;
– une petite variété de couleur crème ;
– une dernière vert foncé plus épineuse.

Références[modifier | modifier le code]

  1. a et b (es) Birgitta Leander, Herencia cultural del mundo náhuatl, a traves de la lengua, SepSetentas,‎ 1972

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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