Charles Messier

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Charles Messier

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Naissance 26 juin 1730
Badonviller (France)
Décès 12 avril 1817 (à 86 ans)
Paris (France)
Nationalité Français
Champs Astronomie
Institutions Membre de l'Académie des sciences
Renommé pour Catalogue Messier
M27
M51
Galaxie d'Andromède
Distinctions Légion d'honneur
L'astéroïde (7359) Messier
Cratère lunaire

Charles Messier, né à Badonviller (Meurthe-et-Moselle) le 26 juin 1730 et mort à Paris le 12 avril 1817, est un astronome français, éminent chasseur de comètes. Il est renommé pour avoir créé le fameux catalogue d'objets du ciel profond portant son nom.

Plaque commémorative sur sa maison natale

Biographie[modifier | modifier le code]

Charles Messier est le dixième d'une grande famille de douze enfants. Il naît le 26 juin 1730 à Badonviller dans une maison dont l'adresse actuelle est le 16 de la rue du Maréchal Foch. Ses parents, Nicolas Messier (1682-1741) et Françoise née Grandblaise (?-1765), sont d'un milieu modeste. Son père est administrateur dans la principauté de Salm-Salm dans les Vosges.

Il travaille avec Joseph-Nicolas Delisle à l'observatoire de l'Hôtel de Cluny.

Charles Messier étudie scrupuleusement 44 comètes et en découvre 20 entre 1760 et 1801 — parfois conjointement avec d'autres astronomes parmi lesquels figurent Pierre Méchain et Alexis Bouvard. Louis XV l'appelait « Le furet des comètes ».

Il faut cependant reconnaître que la renommée de Charles Messier est avant tout issue de son catalogue de 110 objets du ciel profond d'aspect diffus (amas stellaires et nébuleuses au sens de l'époque), catalogue qu'il produisit à l'intention des chercheurs de comètes afin d'éviter toute confusion avec ces objets fixes mais encore étranges. Aujourd'hui, ce catalogue n'est pas tant utilisé par le chasseur de comètes que par l'astronome amateur désireux d'avoir un aperçu des objets les plus spectaculaires qu'il pourra trouver dans le ciel nocturne. Il répertorie en effet la plupart des amas, nébuleuses et galaxies les plus brillants du ciel boréal et, dans une moindre mesure, austral.

Sur ses vieux jours, Charles Messier a finalement été honoré quand Napoléon lui-même, en 1806, lui présente la Croix de la légion d'honneur. En retour, Messier perd une partie de sa réputation scientifique à cause d'un mémoire vouant la grande comète de 1769 à l'empereur, né à cette année-là[réf. nécessaire].

Il meurt à Paris le 12 avril 1817, à l'âge de 86 ans. Il est inhumé au cimetière du Père-Lachaise à Paris.

Le canal Messier au sud du Chili, l'astéroïde (7359) Messier et un cratère lunaire de 11 km ont été nommés en son honneur.

Principales découvertes[modifier | modifier le code]

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