Cérumen

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Bouchon de cérumen obstruant la lumière du conduit auditif externe
Cérumen au bout d'un coton tige

Le cérumen, communément connu comme cire de l'oreille, est une substance jaunâtre, cireuse, sécrétée dans le conduit auditif externe des humains et autres mammifères[1]. Il joue un rôle qui s'est relativisé dans le temps, aidant à son nettoyage et sa lubrification, et fournissant aussi une protection contre les bactéries, champignons et les insectes.

Production[modifier | modifier le code]

Le cérumen est produit dans le tiers externe de la portion cartilagineuse du conduit auditif externe. C'est un mélange de sécrétions visqueuses des glandes sébacées et d'autres moins visqueuses des glandes de transpiration apocrine modifiée. Le cérumen est déterminé génétiquement - asiatiques et amérindiens ayant le plus souvent un type de cérumen sec (gris et floconneux), alors que les blancs et les noirs ont celui du type humide (teinte variant de brun miel à brun foncé). Le type de cérumen est d'ailleurs utilisé par les anthropologues pour suivre les tendances migratoires humaines, comme celles des Inuits.

La différence du type de cérumen chez l'Homme varie d'une seule paire de nucléotides dans le gène appelé C11 du transporteur atp-binding-cassette. En plus de l'affectation du type de cérumen, cette mutation réduirait aussi la transpiration. Les chercheurs imaginent que la réduction de transpiration serait due aux ancêtres des populations est-asiatiques et des amérindiens qui auraient vécu durant des climats plus froids (Yoshiura 2006)[2].

Fonctions[modifier | modifier le code]

Nettoyage[modifier | modifier le code]

Le nettoyage du canal de l'oreille intervient comme résultat d'une « courroie de transport », le procédé de migration épithéliale, aidé par le mouvement de la mâchoire. Les cellules formées dans le centre de la membrane du tympan migrent vers l'extérieur, d'abord lentement (à une allure équivalente à celle de la pousse d'un ongle) depuis l'ombilic du tympan jusqu'aux parois du canal de l'oreille, puis plus rapidement jusqu'à l'entrée du canal. Le cérumen du canal est poussé vers l'extérieur, emmenant avec lui toute la poussière, saletés et particules de matières qui pourraient s'accumuler dans le canal. Les mouvements de la mâchoire aident en augmentant la probabilité d'extrusion.

Lubrification[modifier | modifier le code]

La lubrification empêche l'assèchement et la démangeaison de la peau à l'intérieur du canal (connu comme « astéatose »). Les propriétés lubrifiantes proviennent du haut taux de lipides du sébum produit par les glandes sébacées. Dans le cérumen de type humide au moins, ces lipides incluent du cholestérol, du squalène et de nombreux acides et alcools gras à longue chaîne.

Rôle antibactérien et antifongique[modifier | modifier le code]

Alors que le rôle antibactérien et antifongique du cérumen était méconnu jusque dans les années 1960, des études récentes[réf. nécessaire] ont mis en évidence son rôle de protection contre certaines sortes de bactéries notamment Haemophilus influenzae, Staphylococcus aureus, et de nombreuses variantes d'Escherichia coli. La croissance de deux champignons habituellement présents dans les cas d'otomycose est aussi nettement réduite. Ces propriétés antibactériennes sont dues principalement à la présence d'acides gras saturés, de lysozyme et en particulier au pH relativement bas qui fait du cérumen un milieu acide.

Élimination[modifier | modifier le code]

Du cérumen en excès peut gêner le passage des sons dans le canal auditif, causant une diminution de l'acuité auditive. Il est estimé être la cause de 60 à 80 % des pannes des prothèses auditives, les plus touchées étant les aides intra-auriculaires. La méthode la plus utilisée pour retirer le cérumen par des médecins est la seringue. La méthode de la curette est plus fréquente par les otologistes et ORL quand le canal auditif est partiellement bouché et le bouchon n'adhère pas à la peau du canal. Il est habituellement nécessaire de l'assouplir (céruménolyse)[3].

Utilisation du coton tige[modifier | modifier le code]

Le coton tige a été conçu pour le nettoyage des oreilles ; cependant comme tous les outils, il est à manier avec précaution : il est dédié surtout au nettoyage du pavillon et à l'entrée du conduit auditif[réf. nécessaire]. Une utilisation abusive dans le conduit auditif peut avoir des conséquences néfastes, l'absence de cérumen favorisant les inflammations.

Afin de diminuer l'apparition de cérumen, il est important d'avoir une bonne hygiène auriculaire en utilisant des produits appropriés.

Un O.R.L. saura conseiller l'usage du bâtonnet ouaté en fonction des spécificités de la sécrétion de chacun.

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Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Chai TJ, Chai TC. (1980). "Bactericidal activity of cerumen". Antimicrob Agents Chemother. 18 (4): 638–641. PMID 7447422.
  2. (en) The Japanese researchers, led by Koh-ichiro Yoshiura of Nagasaki University
  3. (en) Wilson, P.L., Roeser, R.J. (1997) « Cerumen management: professional issues and techniques » J Am Acad Audiol. 8 (6): 421–430. PMID 9433688