Begum Samru

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Portrait de la Begum Samru (à Sardhana)

La Bégum Sumru (ou Samru, Samrû, Sumroo, Sombre, Somer), née Farzana Khanqui vers 1750 à Kotana, Uttar Pradesh (Inde) et décédée le 27 janvier 1836 à Sardhana, fut une courtisane qui devint la compagne de Walter Reinhardt Sombre et après lui, souveraine de la principauté de Sardhana. Femme de grand compétence diplomatique et militaire, elle parvint à maintenir l’indépendance de sa principauté de Sardhana jusqu’à sa mort (1836).

Biographie[modifier | modifier le code]

À la mort de son père (en 1760) un noble d’origine arabe, Asad Khanqui, installé à Kotana, Farzana et sa mère émigrent à Delhi. Sa mère y décède lorsqu'elle est encore enfant mais devenue nautch girl (danseuse) à 14 ans, Farzana, intelligente et éduquée, attire l’attention de Walter Reinhardt dit Sombre, alors général au service du Raja de Bharatpur. Ce militaire abandonne aussitôt son épouse musulmane (connue sous le nom de Badi Bibi et dont il avait un enfant) pour vivre auprès de Farzana (leur mariage officiel n'a jamais été prouvé). Elle est cependant depuis lors connue comme la Begum Sumru (prononciation indienne de Begum Sombre).

Walter Reinhardt Sombre meurt le 4 mai 1778 à Agra. Ses officiers et sa troupe (quelque 4000 soldats) demandent à l'empereur Shah Alam II que la Begum Sumru soit installée comme son successeur à la tête de la principauté de Sardhana. Déjà reconnue pour son intelligence et son courage, la Begum Sumru prend également la tête de l’armée de son concubin, lorsque, Nawab Zafaryab Khan (baptisé Louis Balthazar ou Aloysius), le fils du premier mariage de Reinhardt, se révèle incompétent mais désireux de l'évincer pour prendre sa place.

La Begum Samru entourée des membres de sa cour: européens et indiens

En 1791 la Begum Sumru est reçue dans l’Église catholique en même temps que ce beau-fils qu’elle avait protégé avec sa mère après le décès de Walter Reinhardt Sombre et dont elle adoptera plus tard le petit-fils. Elle-même est baptisée le 7 mai à Agra et prend le nom de Joanna, peut-être en l'honneur de Jeanne d’Arc dont elle a entendu parler. Elle rentre en contact avec Benoît de Boigne, aventurier militaire savoyard, et surtout l’Irlandais George Thomas, un autre mercenaire, qui, à partir de 1787, se met à son service et commande ses troupes. En 1787 l’intervention militaire de la Begum contribue à libérer l’empereur Shah Alam II, assiégé à Delhi par un de ses vassaux, Ghulam Qadir. Il lui en restera reconnaissant et lui donnera le titre de Zeb ul-nisa (joyau féminin). À la tête de ses troupes elle intervient une seconde fois en 1788 pour sauver l’empereur. Sa réputation militaire n’est plus à faire et elle devient influente et fort respectée.

En 1790, le capitaine Pierre Antoine Le Vassoult (prononciation indienne Le Vaisseau ou Le Vasseur), un autre jeune officier français et brillant artilleur, supplante George Thomas et entre au service de la Begum Sumru pour commander son armée. Entre ce -bientôt- colonel instruit, distingué, raffiné voire altier et Joanna (désormais Joanna Nobilis Somer), une idylle se noue qui aboutit à un mariage secret, béni le 1er mai 1793 par Father Gregorio, le moine carmélite qui l'avait baptisée. Début juin 1795, les troupes de Sardhana finissent par se rebeller contre le décidément trop arrogant Le Vassoult si bien que celui-ci se suicide le 15 octobre après un pacte passé avec son épouse lors de leur évasion manquée en direction de Chandernagor; ville qu'ils voulaient atteindre - elle sur un palanquin et lui à cheval - afin d'y embarquer pour la France. Le jaloux Louis Balthazar en profite pour prendre alors le pouvoir à Sardhana mais le colonel Georges Thomas, resté discret, revenant de Delhi le chasse sur ordre de l'Empereur et libère enfin la Begum Sumru, victime d'atroces tortures (juin 1796).

En 1803 la défaite de Maharajhi Sindhia, chef des Marathes consacre la suprématie des anglais en Inde. Contrairement à d’autres principautés, la Begum Sumru parvient à garder son trône grâce à l’accord stipulant que celle de Sardhana reviendrait à l’empire des Indes seulement après sa mort. La begum se consacre alors surtout au bien-être de ses sujets et au développement de son royaume. Un visiteur, le Major Archer écrit en 1828 : «Her fields look greener and more flourishing and the population of her villages appear happier and more prosperous than those of the East India Company’s provinces. Her care is unremitting and her protection sure"[1].

Sa générosité est proverbiale. Depuis sa conversion au catholicisme, la Begum nourrit le projet de construire une église digne du service divin. Le chantier est ouvert en 1809 et l’église dédiée à Notre-Dame consacrée en 1822. Elle écrit au pape Grégoire XVI : «Je suis fière de pouvoir dire que cette église est, sans exception, reconnue comme étant la plus belle de toute l’Inde». Avec l’appui d’un généreux don au Pape, la Begum obtient également que son aumônier personnel, le père Julius Caesar Scotti, soit consacré évêque et que Sardhana devienne diocèse ! Une autre église et un presbytère sont construits à Meerut (1834) pour les soldats anglais; un palais est érigé à Meerut et un autre à Delhi (Chandni Chowk).

Statue de la Begum Samru, dans la basilique de Sardhana

Décrite comme petite, pleine d'esprit, raffinée et distinguée, la Begum était à l’aise aussi bien dans un milieu européen qu'indien. Elle avait son groupe de musiciens européens et son coche anglais. Pour les audiences elle suivait le protocole des princesses indiennes, recevant, voilée et derrière un purdah, un voile qu’elle retirait cependant en présence d’européens. La Begum Sumru ne quittait guère sa houka, sorte de pipe, ce qui horripilait fort les Hindous.

Son long règne arriva à terme lorsqu'après une courte maladie, elle eut une attaque le 25 janvier 1836 mourut dans son palais de Sardhana au matin du 27 janvier. Son aumônier-évêque l’accompagna dans ses derniers moments. Une foule immense assista à ses funérailles. La Begum Sumru est enterrée dans une chapelle latérale de sa cathédrale de Sardhana. En 1870, un monument funéraire, en marbre importé d’Italie, y fut érigé afin de recevoir sa dépouille.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • B.N.Banerjee: Begam Samru, Calcutta, 1925.
  • Father Patrick: Sardhana; its Begum, iits shrine, its basilica, Meerut, 1987.
  • Veera Chatterjee: All this is ended: the life and times of H.H.Begum sumroo, Delhi, 1979.
  • Michel Larneuil, Roman de la Begum Sombre, Paris, Albin Michel, 1981. (ISBN 2-226-01117-X).
  • Le procès concernant l'héritage de la Begum est toujours en cours, cf. les innombrables publications.

Fiction:

  • Le roman de Jules Verne, Les cent millions de la Begum prend pour point de départ la longue dispute légale qui fit rage autour de l'héritage de la Begum Samru.

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Major Archer, dans son livre Tours in Upper India, 1828