Basilosaurus

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Basilosaurus était un cétacé archaïque et carnivore de 16 à 21 m de longueur à l'âge adulte pour un poids estimé dans la région des 10-20 tonnes. Il est considéré comme un ancêtre des baleines modernes. Il a vécu entre -45 et -36 millions d'années, vers la fin de l'Éocène, et possédait encore deux petites nageoires postérieures, héritées d'un ancêtre terrestre ; qui devaient désormais participer principalement à l'accouplement.

Reconstitution de Basilosaurus.

Mode de vie[modifier | modifier le code]

Basilosaurus était un carnivore chassant les cétacés ou les poissons d'une taille jugée suffisante pour son repas, soit l'équivalent d'un dauphin.

La femelle Basilosaurus était en gestation sur une période estimée à 6 mois, et ne donnait certainement naissance qu'à un seul petit à la fois. Il est possible qu'elle ait pu, en cas de sous-alimentation, provoquer un avortement pour accroître ses propres chances de survie.

Le petit était probablement éduqué à la chasse par sa mère, comportement commun à tous les cétacés.


Découvertes fossiles[modifier | modifier le code]

Les fossiles de Basilosaurus ont été découverts pour la première fois en Alabama et dans le Mississippi (Basilosaurus cetoides) aux États-Unis au cours du XIXe siècle.

Un fossile d'Hydrarchos de 35 m de long par Albert Koch (1845).
Il fut reconnu comme un assemblage d'os d'au moins 5 spécimens fossiles de Zeuglodon.

Le paléontologue Richard Harlan, qui posséda les premiers ossements de Basilosaurus, a d'abord cru qu'il s'agissait d'un squelette de serpent de mer, c'est pourquoi il l'a classé parmi les reptiles, d'où son nom se terminant par -saurus, signifiant reptile.
Cette erreur fut décelée quelques années plus tard, mais son nom ne fut pas changé. Richard Owen, lui, après avoir longuement étudié les fossiles, reconnut un mammifère, qu'il baptisa « Zeuglodon ».
Note : on pourrait l'appeler Basilocetus.

Un crâne fossile (fragmenté) de Basilosaurus cetoides.

D'autres genres ont été déterrés au Sahara oriental notamment en Égypte (Basilosaurus drazindai) et au Pakistan (Basilosaurus isis). L'emplacement, la vallée des baleines ou Wadi el Hitan correspondrait à une partie de l'ancienne Thétys qui s'étendait de l'emplacement actuel du Pakistan (Balouchistan) à l'Egypte [1].

Filmographie[modifier | modifier le code]

Le Basilosaurus apparaît dans les documentaires "Evolutions: la baleine à quatre pattes" et "Les Monstres du fond des mers" ainsi que dans la série documentaire "Sur la Terre des Monstres disparus".

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Tom Mueller (photogr. Richard Barnes), « La vallée des baleines », National Geographic France, vol. 23.2, no 131,‎ août 2010, p. 43-65 ([Un désert égyptien où s'étendait jadis un océan, renferme le secret d'une des plus extraordinaires transformations de l'histoire de l'évolution. résumé])

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. voir Mueller (2010) P. 56

Annexes[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]