Aphra Behn

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Aphra Behn

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Esquisse d’un portrait d’Aphra Behn.

Nom de naissance Aphra Johnston
Activités Écrivain, dramaturge
Naissance circa 10 juillet 1640
Wye, près de Cantorbéry,
Drapeau de l'Angleterre Angleterre
Décès 16 avril 1689 (à 48 ans)
Londres, Drapeau de l'Angleterre Angleterre
Langue d'écriture Anglais britannique
Mouvement Littérature de la Restauration anglaise
Genres Théâtre, roman

Œuvres principales

L'Écumeur (1677 et 1681)
Oroonoko (1688)
Première édition de l'Oroonoko en 1688.
Frontispice de l'Oronoko dans sa traduction française de 1745.

Aphra Behn, née Aphra Johnston (Wye, près de Cantorbéry, baptisée le 14 décembre 1640Londres, 16 avril 1689) est une prolifique dramaturge et romancière anglaise de la fin du XVIIe siècle, que l’on décrit souvent comme l’une des premières femmes de lettres professionnelles de Grande-Bretagne. Elle a contribué à la littérature de la Restauration anglaise.

Biographie[modifier | modifier le code]

Peu d’informations concrètes sont disponibles en ce qui concerne la vie d’Aphra. Elle pourrait être née à Wye, près de Cantorbéry, le 10 juillet 1640, et avoir été la fille d’un barbier du nom de Johnston. Dans les années 1660, elle pourrait avoir voyagé jusqu’à une colonie anglaise de canne à sucre au Suriname, ce qui aurait suscité l’écriture de son célèbre roman Oroonoko. La réalité de ce voyage reste cependant incertaine.

En 1658, Aphra épouse Mr. Behn, un marchand néerlandais, mais est veuve dès 1666 à l’âge de 26 ans. Elle peut alors s’attacher à la Cour royale, et certains indices semblent indiquer qu’elle est dépêchée à Anvers par Charles II en tant qu’espionne. Le nom de code qu’elle reçoit à cette occasion, Astrea, lui sert par la suite pour signer la plupart de ses œuvres. La deuxième Guerre anglo-néerlandaise éclate peu après entre l’Angleterre et les Pays-Bas, en 1665. Les services rendus par Aphra ne lui sont toutefois pas profitables, étant donné que Charles mettait du temps à la rémunérer, ce qui la pousse à regagner Londres. Elle cultive l’amitié de nombreux dramaturges, et elle publie à partir de 1670 de nombreuses pièces ou romans, ainsi que des poèmes et des pamphlets. Sa comédie L'Écumeur établit sa réputation sur la scène londonienne à partir de 1677.

Virginia Woolf constate qu'elle fut la première femme anglaise à vivre de sa plume et qu'elle mérite la reconnaissance de toutes celles qui sont venues après elle : « All women together ought to let flowers fall upon the tomb of Aphra Behn, for it was she who earned them the right to speak their minds[1]

Elle meurt le 16 avril 1689 et est enterrée à l’abbaye de Westminster. Sur sa pierre tombale est inscrit :

Here lies a Proof that Wit can never be
Defence enough against Mortality[2].
Ci-gît une preuve que l'esprit n'est jamais
Une défense suffisante contre la mort.

Œuvre[modifier | modifier le code]

Pièces de théâtre[modifier | modifier le code]

  • The Forced Marriage (1670)
  • The Amorous Prince (1671)
  • The Dutch Lover (1673)
  • Abdelazer (1676)
  • The Town Fop (1676)
  • The Rovers or the Banish'd Cavaliers (L'Écumeur) (1677 et 1681)
  • Sir Patient Fancy (1678)
  • The Feigned Courtesans (1679)
  • The Young King (1679)
  • The False Count (1681)
  • The Roundheads (1681)
  • The City Heiress (1682)
  • Like Father, Like Son (1682)
  • The Lucky Chance (1686)
  • The Emperor of the Moon (1687)

Et jouées après sa mort :

  • The Widow Ranter (1689)
  • The Younger Brother (1696)

Romans[modifier | modifier le code]

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Notes[modifier | modifier le code]

  1. Virginia Woolf, A Room of One's Own, New York, Harcourt Brace Jovanovich, 1957, p. 69 : « Toutes les femmes devraient fleurir la tombe d'Aphra Behn, car c'est elle, la première, qui œuvra pour qu'elles puissent s'exprimer. »
  2. Épitaphe de la tombe d'Aphra Behn, en ligne.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]