Antonin Proust

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Antonin Proust
Portrait par Édouard Manet (v. 1877)
Musée Pouchkine, Moscou
Antonin Proust
Portrait par Anders Zorn (1888)

Antonin Proust (Niort, 10 mars 1832 -Paris, 20 mars 1905) est un journaliste et homme politique français, artiste, critique d'art, collectionneur, commissaire d'expositions, connu pour avoir été le premier "ministre de la Culture" de la République, en qualité d'éphémère secrétaire d'État aux Beaux-Arts, fonction ministérielle créée par Léon Gambetta.

Biographie[modifier | modifier le code]

Antonin Proust est issu d'une famille de riches notables niortais et s'oriente d'abord vers la peinture sous l'influence de son camarade d'enfance Édouard Manet, qu'il a connu au collège Rollin. Il se tourne ensuite vers le journalisme et la politique.

Dans sa jeunesse, en 1858, il fit un voyage au mont Athos et publia ses souvenirs et le récit de son périple en 1860 dans la revue Le Tour du Monde.

Élu député républicain du département des Deux-Sèvres au début de la Troisième République, il fonde les journaux La Semaine universelle (1864) et La République, et devient le secrétaire personnel de l'homme politique Gambetta.

Parvenu au Pouvoir celui-ci forme son éphémère « Grand Ministère » (novembre 1881-janvier 1882) et nomme Proust au nouveau poste de secrétaire d'État (avec rang de ministre) aux Beaux-Arts.

En 1880 il est nommé président de l’Union centrale des Arts décoratifs, fonction qu'il exerce jusqu'en 1890.

En 1882 Proust fonde l'École du Louvre et l'École nationale des sous-officiers d'active (ENSOA) à Saint-Maixent-l'École (Deux-Sèvres).

En 1888 le peintre suédois Anders Zorn fit le portrait reproduit ci-contre.

En 1889 il est commissaire de l'Exposition universelle de Paris (centenaire de la Révolution) ; organisateur à ce titre de "l'exposition centennale de l'art français", où furent présentées quatorze toiles de Manet, dont la "scandaleuse" Olympia prêtée par sa veuve, il exprima certaines réticences et déclara ne pas aimer cette oeuvre (qui un an plus tard entra par décret dans les collections du musée du Luxembourg).

Il fut proche du grand collectionneur Gustave Dreyfus.

Auguste Rodin fit son buste (bronze).

Il occupa le poste de Directeur des Beaux-Arts jusqu'au 20 octobre 1891, date à laquelle Léon Bourgeois, ministre de l'Instruction Publique et des Beaux-Arts, le remplaça par Henry Roujon, fonction qui sera supprimée du fait de la création d'un sous-secrétariat aux Beaux-Arts en janvier 1905 (deux mois avant le suicide de Proust) avant d'être rétablie par Georges Clemenceau par une loi du 21 août 1919, et où fut nommé Paul Léon, à qui il avait confié le "défilé de la Victoire", le 16 septembre suivant.

Fin 1891, Proust prit l'initiative, avec un groupe d'amateurs, d'acheter afin de l'offrir à l'Etat pour le musée du Luxembourg, le chef-d'oeuvre de James Whistler l'Arrangement en gris et noir, portrait de la mère de l'artiste (1871, Paris, musée d'Orsay) dont le peintre demandait le prix élevé de 75 000 francs. Suite à une intervention du député Georges Clemenceau, désireux de voir cette oeuvre rester en France, il la céda finalement à l'Etat pour 4 000 francs (arrêté d'acquisition du 30 novembre 1891), geste qui lui offrit "un second souffle décisif" (Emmanuelle Héran, catalogue de l'exposition Clemenceau et les artistes modernes, op.cit., p 95).


Indéfectible ami de Manet.[modifier | modifier le code]

La fin de sa vie est essentiellement consacrée à rendre hommage à son ami Manet, qui l'a portraituré en pied, en parfait dandy, en redingote, chapeauté, ganté, fleur à la boutonnière, s'appuyant sur une canne (1880, Toledo Museum of Art) : Proust organise dès 1884 une importante exposition rétrospective sur la carrière du peintre, puis publie un recueil de souvenirs portant notamment sur leurs années communes passées au collège Rollin.

En 1882, devenu ministre, il lui commanda des allégories des Saisons mais Manet, qui mourut l'année suivante, ne put réaliser que Le Printemps et L'Automne, représentée par l'actrice Anne-Rose Louviot (1849-1900), dite Méry Laurent, qui fut maîtresse du général Canrobert, gouverneur de Nancy, puis du richissime Thomas Wiltberger Evans, dentiste américain de la famille impériale et grand collectionneur, enfin de Stéphane Mallarmé.

Amie et modèle du peintre dès 1876, elle acquit ce tableau à sa vente après décès et la légua au musée de sa ville natale, en faisant ainsi le premier Manet à entrer dans une collection publique de province (1905).

Proust, compromis un temps - comme Georges Clemenceau - par le scandale de Panama, fut acquitté en 1893.

Au mois de mars 1905, souffrant d'une maladie incurable, il se tire une balle dans la tête et meurt deux jours plus tard; il a été prétendu que la cause réelle en était, outre un possible traumatisme psychologique suite à cette affaire, une querelle avec sa maîtresse la danseuse Rosita Mauri, chez qui il dînait deux jours auparavant.


Son buste en marbre posé sur un haut piédestal à une extrémité des allées Jacques Fouchier à Saint-Maixent-l'Ecole (Deux-Sèvres) fait face à celui de Léon Gambetta. Illustration d'une tenace vindicte locale - et peut-être d'une certaine "jalousie sociale" - à son endroit, le lendemain de l'inauguration du monument ce buste fut coiffé d'un chapeau d'homme dit "Panama"...


Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Flore Collette, Modernités du XIXème siècle, dans "Le musée des beaux-arts de Nancy" (Dossier de l'Art n° 202 / décembre 2012, p. 44 reprod. coul. du tableau);
  • Clemenceau et les artistes modernes, catalogue de l'exposition de l'Historial de la Vendée 85 Les Lucs-sur-Boulogne, 8 décembre 2013-2 mars 2014 (pp. 88, 90, 91, 94, 96 et 186)).

Articles connexes[modifier | modifier le code]