Angle horaire

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L'observateur est au centre. Le disque horizontal correspond à l'Equateur. Le disque vertical est formé par le cercle qui relie le pôle Nord céleste, le zénith (local) et le pôle Sud céleste. La petite sphère orange représente l'étoile. L'angle horaire est donc l'angle entre le méridien et l'ascension droite de l'étoile.

En astronomie, l'angle horaire d'un astre est défini comme la différence, prise dans le sens direct, entre le temps sidéral et son ascension droite. Autrement dit c'est la portion d'arc d'équateur comprise entre le plan du cercle horaire passant par l'astre et le plan du méridien céleste. Cette expression provient de ce que les angles et les heures sont équivalents, vu qu'une rotation terrestre, soit 360 degrés, correspond à 24 heures de temps sidéral. L'ascension droite peut ainsi s'exprimer en degrés ou en heures, et de même, le temps sidéral peut aussi s'exprimer en degrés. L'ascension droite d'un astre (ou d'un point du ciel) étant l'arc d'équateur compris entre le point vernal et le cercle horaire passant par cet astre, et le temps sidéral étant l'ascension droite du méridien supérieur du lieu d'observation, la différence entre ces ascensions droites est l'angle horaire de l'astre dont il est question. Pour plus de précision on peut dire qu'il s'agit du temps sidéral local du lieu au moment de l'observation.

Le temps sidéral est aussi un angle dépendant du lieu d'observation, et notamment de sa longitude géographique ; il exprime le passage d'un méridien céleste (ascension droite) au méridien local: c'est l'angle horaire du point vernal. L'angle horaire A_H d'un point du ciel d'ascension droite AR est défini par :

A_H = TSL - AR


où AR est l'ascension droite et TSL le temps sidéral local. La valeur de l'ascension droite d'une étoile ne change pas sensiblement sur un court intervalle de temps. Par contre, le temps sidéral varie constamment du fait du mouvement diurne. Lorsque le temps sidéral est égal à l'ascension droite d'une étoile, on dit que l'étoile passe par le méridien. Comme elle est alors dans sa position la plus haute dans le ciel pour l'endroit considéré, c'est le meilleur moment pour l'observer, puisque la valeur de la masse d'air correspondante est minimale.

L'angle horaire d'un astre forme, avec la déclinaison du même astre, les coordonnées horaires de cet astre.

Les heures solaires marquées par un cadran solaire expriment la variation de l'angle horaire du Soleil au cours de la journée.