Moonshine (alcool)

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The Moonshine Man of Kentucky, illustration de Harper's Weekly, 1877, montrant 5 scènes de la vie de moonshiner du Kentucky.
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La Moonshine (en français, distillation illicite) est un alcool distillé souvent à 95°. Le terme est créé par les Moonrakers (contrebandiers) et des Appalaches qui, clandestinement (« à la lumière de la Lune ») produisaient et distribuaient du whisky[1],[2].

Production[modifier | modifier le code]

La moonshine est un alcool distillé fait dans un alambic prohibé. Comme toutes les boissons alcoolisées, la levure ou les bacteries naturelles (comme le zymomonas) fermentent une source de sucre pour produire de l'alcool. L'alcool est ensuite extrait par la distillation.

En raison de son caractère illégal, la moonshine est rarement produit dans de grandes barriques comme le whisky, et peut contenir des impuretés. Les odeurs anormales peuvent provenir d'un mauvais brassage, la fermentation ou distillation, et des conteneurs inadaptés de stockage. Dans la culture populaire, la moonshine est généralement présentée comme étant extrêmement fort. En Amérique du Nord, elle est souvent associée aux Appalaches et Provinces de l'Atlantique.

La moonshine se fait généralement à l'aide de petits alambics. En règle générale, elle est faite par le producteur au clair de lune, évitant ainsi les conséquences juridiques de l'obtention de commerce. L'alambic est réalisé en cuivre ou en acier inoxydable, et est habituellement accompagné d'un cylindre rempli d'eau avec une bobine de tube de cuivre faisant office de condenseur. Cette structure traditionnelle était populaire auprès des producteurs de moonshine au début en raison de sa simplicité et de sa facilité de construction. Les alambics à double distillation plus efficaces sont à la disposition du moonshiner moderne, que ce soit auto-construit, assemblé à partir d'un kit, ou acheté entièrement assemblé.

Utilités[modifier | modifier le code]

Généralement, la distillation illicite est associée à la fabrication de l’éthanol pour des boissons[3] ; elle est aussi pratiquée pour créer du biocarburant[4].

Risque[modifier | modifier le code]

John Bowman, un fermier moonshiner de la Virginie de l'Ouest explique le travail. Novembre 1996. American Folklife Center

Les moonshines mal produites peuvent être contaminées, principalement à partir des matériaux utilisés dans la construction de l'alambic. Les alambics utilisant les radiateurs d'automobiles comme condenseur sont particulièrement dangereux. Dans certains cas, le glycol produit à partir de l'antigel utilisé dans le radiateur peut apparaître aussi bien. Les radiateurs utilisés comme condensateurs peuvent également contenir du plomb au niveau des raccords à la tuyauterie. Les deux glycol et le plomb sont toxiques et potentiellement mortels.

Bien que le méthanol n'est pas produit en quantité toxique par fermentation des sucres de l'amidon des céréales[5], la contamination est toujours possible par les distillateurs sans scrupules utilisant du méthanol peu cher pour accroître le titrage apparent du produit. La Moonshine peut être à la fois plus facile à avaler et moins dommageable en écartant le "foreshot", les premiers grammes de l'alcool qui sortent du condenseur. Le foreshot contient la majeure partie du méthanol venant du moût, si présent, car il se vaporise à une température plus basse que l'éthanol. Le foreshot contient également typiquement de petites quantités d'autres composés indésirables tels que l'acétone et divers aldéhydes.

Le Bengale-Occidental a une industrie florissante de moonshine, et un lot contaminé de méthanol a tué 143 personnes en décembre 2011[6].

Les concentrations en alcool supérieures à environ 50 % d'alcool par volume (100°) sont inflammables et donc dangereux à manipuler. Cela est particulièrement vrai au cours du processus de distillation dans laquelle l'alcool vaporisé peut s'accumuler dans l'air s'il n'y a pas assez de ventilation.

Mélanges[modifier | modifier le code]

Moonshine a parfois été mélangé avec un adultérant (par exemple le méthanol, Hydroxyde de sodium) avec l'intention d'augmenter sa teneur en alcool apparente. De grosses bulles avec une courte durée indiqueraient une forte teneur en alcool. Cette pratique a parfois donné lieu à des mélanges toxiques qui peuvent causer la cécité ou la mort. Bien que les cas d'intoxication soient rares, en particulier dans les pays développés, ils sont une source d'inquiétude quant à la sécurité de la Moonshine.

La Moonshine peut être aromatisée avec des fruits ou de l'écorce. Le moût peut être cuit avec du bouleau pour obtenir un goût de menthe. L'arôme de fruit peut être ajouté au produit avant la mise en bouteille.

Test de qualité[modifier | modifier le code]

Une estimation rapide du degré alcoolique peut être obtenue en secouant le mélange dans un récipient transparent. La formation de grosses bulles disparaissant rapidement indique un plus haut degré alcoolique que si de petites bulles restent un peu plus longtemps[7].

Un test populaire, mais non fiable, de la qualité de la distillation consistait à brûler une petite quantité dans une cuillère. Si la flamme est :

  • bleue : la qualité est correcte
  • jaune : la qualité est médiocre (le distillat est contaminé par les fusel, fusel signifiant "mauvais alcool" en allemand)
  • rougeâtre : du plomb est présent dans le distillat, probablement dû à l'utilisation d'un radiateur comme condenseur (Les canalisations de l'époque étant en plomb, les radiateurs contenaient des dépôts de plomb).

Cela a conduit à la phrase : « Le plomb brûle rouge et vous tue. »[8]. (La phrase d'origine "Lead burn red and make you dead" fait rimer red (rouge) avec dead (mort) ce qui la rend simple à retenir)

Bien que le test de la flamme renseigne sur la présence de plomb et de fusel, il ne révèle pas la présence de méthanol, qui brûle avec une flamme invisible[9].

Au 18e siècle, les marins britanniques étant payés en partie en rhum, ils testaient l'alcool en le mélangeant à de la poudre noire. Si le mélange pouvait brûler, alors le rhum contenait au moins 57° d'alcool[10]. Mais un journaliste de "The Atlantic" ayant reproduit l'expérience a obtenu des résultats assez aléatoires[11].

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. Betty Boles Ellison, Illegal Odyssey: 200 Years of Kentucky Moonshine, IN, Author House,‎ 2003 (ISBN 978-1-4107-8407-0, lire en ligne), p. 1
  2. Esther Kellner, Moonshine: its history and folklore, IN, Bobbs-Merrill,‎ 1971 (lire en ligne), p. 5
  3. (en) « "How To Distill Ethanol or Grain Alcohol" », Chemistry.about.com,‎ 10 avril 2012 (consulté le 14 mai 2012)
  4. (en) « Biofuel-still design » [PDF] (consulté le 14 mai 2012)
  5. "Distillation: Some Purity Considerations", A Step By Step Guide
  6. (en) Mark Magnier, « Bootleg liquor laced with methanol kills 143 people in India », Los Angeles Times (consulté le 16 May 2012)
  7. (en) « Moonshine Heritage »
  8. (en) « Moonshine » (ArchiveWikiwixArchive.isGoogleQue faire ?), Skylark Medical Clinic. Consulté le 2008-07-23
  9. (en) « Methanol Institute »
  10. (en) « Scotch Whisky: Questions and Answers »
  11. (en) « The Atlantic - Gunpowder on the Rocks »