AgustaWestland EH101 Merlin

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EH101 Merlin HM.1
Image illustrative de l'article AgustaWestland EH101 Merlin
Un EH101 de la Royal Navy.

Rôle Hélicoptère
Constructeur Drapeau : Italie Agusta Westland
Premier vol 9 octobre 1987
Mise en service 2000
Date de retrait Toujours en service
Équipage
2
Motorisation
Moteur Rolls-Royce-Turboméca RTM332-02/8
Nombre 3
Type turbine
Puissance unitaire 2 100 ch
Nombre de pales 5
Dimensions
Image illustrative de l'article AgustaWestland EH101 Merlin
Diamètre du rotor 18,6 m
Longueur 19,5 m
Hauteur 6,65 m
Masses
À vide 10 500 kg
Performances
Vitesse de croisière 278 km/h
Vitesse maximale 309 km/h
Plafond 4 575 m
Distance de convoyage 1 400 km

L'EH-101 est un hélicoptère produit par le constructeur italien Agusta Westland.

Origine[modifier | modifier le code]

À la fin des années 1970 la Royal Navy britannique émit un cahier des charges pour un hélicoptère de lutte anti-sous-marine destiné à remplacer le Westland Sea King. Le futur appareil devait être plus compact que le Westland Sea King avec une capacité d’emport supérieure et des performances supérieures. Alors que le programme SKR (Sea King Replacement) prenait forme (l’appareil devait recevoir la désignation WG.34), il apparut que la Marina militare italienne avait un besoin similaire, et après négociations entre Westland et Agusta, une coentreprise fut constituée en juin 1980. European Helicopter (EH) Industries avait son siège à Londres, mais la charge de travail était partagée à égalité entre les industriels anglais et italiens, et le futur appareil prenait la désignation « EH101 ».

La perche de ravitaillement en vol

Ce programme a donné naissance à un appareil tri-turbine conventionnel dans sa forme mais assez fin d’allure pour une machine de ce type. Le fuselage est réalisé avec une structure en nid d’abeille à base d’un alliage aluminium-lithium habillée de panneaux composites, la poutre porte-empennages venant se replier le long du fuselage, sauf pour les versions possédant une rampe de chargement arrière. Le rotor principal est composé de 5 pales en matériaux composites, le rotor anti-couple est quadripale et le train d’atterrissage escamotable. Parmi les améliorations par rapport au Westland Sea King on note des prises d’air de turbines situées latéralement, pour faciliter leur dégivrage, un système de flottaison d’urgence utilisant des flotteurs gonflés à l’hélium et une alimentation en carburant sous pression pour optimiser les temps de ravitaillement.

Au cours du Salon du Bourget de 1985 EH Industries présenta une maquette grandeur et annonça un certain nombre de versions :

  • Series 100 : Version navale de base, destinée à la lutte ASM.
  • Series 200 : Version navale utilitaire, sans rampe de chargement arrière.
  • Series 300 Heliliner : Transport civil tout-temps destiné aux opérations offshore.
  • Series 400 : Version de transport militaire.
  • Series 500 : Version utilitaire civile, avec rampe de chargement arrière.

Développement[modifier | modifier le code]

Le programme EH101 devait subir de nombreux retards, la fin de la guerre froide ayant entraîné une évolution des besoins en matière de défense. Le développement de l’avionique de lutte ASM a posé également quelques problèmes et en 1986 la faillite de Westland n’arrangea pas les choses. Enfin plusieurs accidents émaillèrent le programme des essais en vol. Les premiers exemplaires entrèrent donc en service dans la Royal Navy avec cinq ans de retard.

Dix prototypes furent réalisés, curieusement désignés « Prototypes de présérie » (PP) :

  • PP0 : Cellule d’essais statiques, souvent désigné Iron Bird.
  • PP1 : Premier prototype à prendre l’air, en Grande-Bretagne, le 9 octobre 1987.
  • PP2 : Premier prototype construit en Italie, utilisé pour les essais embarqués sur les navires italiens. Cet appareil fut détruit sur accident début 1993, entraînant la suspension des essais en vol durant cinq mois.
  • PP3 : Prototype de la version civile, qui prit l’air le 30 septembre 1988. Cette machine fut utilisée pour les essais par temps froid au Canada, mais participa aussi à des essais d’armement.
  • PP4 : Prototype de la version navale, perdu sur accident en 1995 (Rupture d’un câble de commande)
  • PP5 : Prototype de la version ASM destinée à la Royal Navy.
  • PP6 : Prototype de la version destinée à la Marine italienne, construit par Agusta en Italie.
  • PP7 : Prototype d’une version navale utilitaire à rampe arrière. Gravement endommagé durant un atterrissage d’urgence en Italie en 1996, il fut cependant réparé.
  • PP8 : Prototype civil, premier vol en 1990.
  • PP9 : Prototype civil et dernier à voler, il prit l’air en 1991.

Les premières commandes furent confirmées en 1991 avec obtention des certifications anglaise et italienne. La certification américaine fut obtenue seulement en 1994.

Le 26 juillet 2000 fut finalisé l’accord devant aboutir à la fusion d’Agusta et Westland. AgustaWestland est né le 12 février 2001, entraînant de fait la disparition d’EH Industries.

Les versions[modifier | modifier le code]

  • Merlin HM.1 : Hélicoptère de lutte ASM pour la Royal Navy, motorisé avec 3 turbines Rolls-Royce-Turboméca RTM322-01/8 ou RTM332-02/8 de 2 100 ch au décollage. Compte tenu des retards enregistrés et des difficultés de mise au point, le prix unitaire de l’appareil avait sérieusement dérapé, mais cet hélicoptère fit rapidement l’unanimité auprès des équipages pour sa facilité de pilotage grâce à un pilote automatique très performant. Très maniable, l’EH101 est aussi d’entretien très facile. Aménagé pour 2 pilotes et deux opérateurs électroniques, il dispose d’une suite informatique particulièrement performante conçue par Lockheed Martin UK et d’un sonar immergé de grande puissance. Diverses bouées optiques sont également stockées dans deux soutes rotatives situées à l’arrière de la cabine. Un radar Blue Kestrel 5000 situé sous le fuselage assure lui une couverture à 360° pour le guidage de missiles anti navires de surface.
  • Merlin HC.3 : Hélicoptère de transport d’assaut pour la Royal Air Force. Capable de transporter 30 hommes ou 16 blessés en civières, il se distingue du Merlin HM.1 par une avionique beaucoup plus simple, mais est équipé d’équipements de contre-mesures électroniques, le cockpit est conçu pour permettre l’utilisation de lunettes infrarouges et d’un système FLIR. Il se distingue aussi par la présence d’une rampe de chargement arrière, la possibilité d’installer une perche de ravitaillement en vol et des armes en sabord.
    • Merlin HC.3A : 6 appareils commandés par le Danemark (Mk 512) et reconditionnés par AgustaWestland pour les besoins de la RAF.
  • EH101 Mk 110 : Hélicoptère de lutte ASM pour la Marine italienne. Sensiblement identique au Merlin HM.1, il se distingue par une avionique essentiellement italienne fournie par Alenia, l’utilisation de torpilles Whitehead Moto Fides A244/S, mais aussi de missiles antinavires Marte Mk 2.
  • EH101 Mk 112 : Appareil de contre-mesures électroniques et de guet aérien pour la Marine italienne. 4 exemplaires équipés d’un radar de contre-mesures Eliradar HEW-784 ont été commandés en 1997, mais leur livraison n’est pas prévue avant février 2009.
  • EH101 Mk 410 : Appareil de transport pour la Marine italienne.
  • EH101 Mk 510 : Le premier EH101 civil, équipé de turbines General Electric CT7-6 de 1 920 ch et aménagé pour le transport de 30 passagers, a été livré à la Tokyo Metropolitan Police Agency et mis en service en mars 1999.
  • EH101 Mk 512 : Appareil de transport et de sauvetage destiné à la marine danoise.
  • MCH101 : Hélicoptère polyvalent destiné à la marine japonaise. Une tête de série a été produite à Yeovil, les exemplaires suivant étant construits au Japon par Kawasaki à Gifu.
  • AW520 Cormorant : Appareil de sauvetage maritime développé spécifiquement pour le Canada à partir de la version civile de l’EH101. Disposant d’une rampe de chargement et d’un treuil, le prototype a effectué son premier vol en Italie le 31 mai 2000. Il a été livré en vol au Canada début 2001.
  • Projet avorté pour une version présidentielle américaine : le VH-71 Kestrel : Pour remplacer les vieillissants SH-3 Sea King utilisés pour transporter le président des Etats-Unis (Marine One), il fut décider de leur remplacement en 2001 par un hélicoptère plus sur et plus puissant. Pour ce projet, Il fut choisi de concevoir un dérivé de l'AgustaWestland EH10 qui aurait été construit par Lockheed Martin sous la licence US 101 avec pour désignation militaire « VH-71 Kestrel ». Initialement prévu pour une mise en service en 2008, le projet fut abandonné en 2009 face aux retards et à la dérive des coûts.

Utilisateurs militaires[modifier | modifier le code]

  • Drapeau de l'Algérie Algérie : 6 EH101 destinés aux missions SAR ont été commandés en juillet 2007 pour livraison sous 24 mois.
  • Drapeau du Canada Canada : Les forces armées canadiennes devaient initialement acheter 43 CH-148 Petrel de lutte anti sous marine et CH-149 Chimo de recherche et sauvetage. Dès son arrivée au pouvoir en 1993 le Parti Libéral du Canada a fait annuler la commande. Cependant un appareil de recherches et de sauvetage était impérieusement nécessaire en Atlantique Nord pour remplacer les CH-113 Labrador, et 15 AW520 Cormorant ont finalement été commandés en 1998. Désignés localement CH-149 Cormorant, les premiers ont été livrés le 8 octobre 2001 au No 442 Transport and Rescue Squadron à CFB Comox (Colombie-Britannique), la formation des équipages ayant été assurée par la Medium Support Helicopter Aircrew Training Facility (MSHATF) installée à RAF Benson, Grande-Bretagne, où étaient basés les Merlin HC.3 de la RAF. Le MSHATF fut ensuite transformé en Operational Training Unit à CFB Gander, où a été constitué en juillet 2002 le No 103 Sqdn. Furent enfin équipés les No 413 Sqdn à CFM Greenwood, Nouvelle-Écosse, et en juillet 2004 le No 424 Sqdn à CFB Trenton. La moyenne de disponibilité pour l'année 2008 est inférieure à 50 %. Le 13 juillet 2006 un EH-101 s'est abîmé près de la Nouvelle-Écosse lors d'un exercice de sauvetage. Trois membres de l'équipage sont morts et quatre blessés. La cause serait des fissures dans la queue.
  • Drapeau du Danemark Danemark : 14 EH101 Mk 512 de transport logistique et sauvetage ont été commandés en décembre 2001 pour remplacer les Sikorsky S-61 Sea King, devant être livrés entre 2004 et 2005. Si le premier exemplaire [ZJ990/M-501] effectua son premier vol le 12 décembre 2003, le premier exemplaire livré [ZJ991/M-502] n'arriva à Karup que le 10 janvier 2006. L’escadrille 722 fut déclarée opérationnelle en juin 2006 avec 8 appareils. En juin 2006 un accord passé entre le Ministère de la Défense britannique et le Danemark, les 6 appareils de transport tactique destinés à la marine danoise [M-501 et M-510/514] étant transférés à la RAF en échange d'appareils neufs commandés par le MoD.
  • Drapeau de la Norvège Norvège : 16 appareils de recherche et sauvetage commandé en novembre 2013 pour la force aérienne royale norvégienne dans le cadre d’un contrat de 1,15 milliards d’euro. Livrables entre 2017 et 2020, ils remplaceront les SeaKing[1].
  • Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni :
    • La Royal Navy a commandé 44 Merlin HM.1, destinés à être embarqués sur les frégates de la classe Duke (Type 23), les porte-avions de la classe Invincible et différents navires de combat ou de soutien logistique. Le premier appareil de série a volé le 6 décembre 1995 et le premier Merlin HM.1 doté de son avionique de combat le 14 janvier 1997. Le premier appareil a été livré à la Navy le 17 mai 1997, et une section d’évaluation opérationnelle (No 700M Squadron) constituée le 1er décembre 1998. Le dernier appareil a été livré fin 2002.

Le No 824 Naval Air Squadron a été activé en juin 2000 pour la formation des équipages, et la première unité opérationnelle, le No 814 Sqdn, a été commissionné fin 2001, suivi des No 820 et N0 829 Sqdn. Toutes ces unités sont stationnées à RNAS Culdrose, en Cornouailles, et ont été interdites de vol en mars 2004 après qu’un Merlin HM.1 eut été victime d’une panne d’anti-couple. L’enquête ayant révélé un défaut de fabrication de la tête de rotor, les vols ont repris début 2005. Début 2007 huit frégates Type 23 avaient été modifiées pour recevoir cet appareil bien que le No 829 Sqdn, chargé d’alimenter ces navires, ne dispose que de 6 sections.

    • La Royal Air Force a commandé 22 Merlin HC.3, qui ont été mis en service le 11 décembre 2000 au sein des No 28 Sqdn. Ces appareils ont été utilisés dans les Balkan début 2003, puis dans le sud de l’Irak à partir de 2005 dans le cadre de l’Operation Telic. Craignant de manquer d’appareils, le Ministère de la Défense britannique a acheté 6 appareils au Danemark en 2007, commandant en échange 6 appareils supplémentaires qui seront livrés à la Royal Danish Air Force. Après reconditionnement par AgustaWestland à Yeovil, les hélicoptères achetés au Danemark, désignés Merlin HC.3A, doivent permettre de constituer le No 78 Sqdn.
  • Drapeau de l'Italie Italie : Alors qu’elle avait annoncé un besoin pour 36 appareils, la Marine italienne a finalement commandé 16 hélicoptères en 1997, répondant à trois versions différentes mais tous équipés de turbines General Electric T700-GE-T6A de 2 040 ch : 8 EH101 Mk 110 [MM.81480/87] de lutte ASM, 4 E101 Mk 112 [MM81488/91] de lutte électronique et 4 EH101 Mk 410 de transport utilitaire. Le premier appareil destiné à la MMI a pris l’air le 6 décembre 1999. Les 8 Mk 110 ont été livrés en septembre 2000 au Nucleo Valutazione Operative de Luni/La Spezia, transformé l’année suivante en 1° Grupelicot. Le 4° Grupelicot de Tarente a ensuite été constitué, tandis que les Mk 410 ont permis de créer un Nucleo Lotta Anifibia, également à Tarente.
  • Drapeau du Japon Japon : 14 MCH101 ont été commandés la force maritime d'autodéfense japonaise début 2002. Le premier exemplaire [8651] a été livré par AgustaWestland le 3 mars 2006, tandis que le premier exemplaire produit au Japon [8652] a été livré le 23 mars 2007 à l’usine Kawasaki de Gifu. Trois exemplaires doivent remplacer les Sikorsky S-61A-1 basés en Antarctique, les autres remplacer les Sikorsky MH-53E utilisés pour les missions de déminage au sein du 51 Kokutai d’Atsugi.
  • Drapeau du Portugal Portugal : Le 29 novembre 2001 le gouvernement portugais a confirmé le choix de l’EH101 pour assurer le remplacement des Aérospatiale SA 330S-1 Puma. 12 appareils équipés de Rolls-Royce Turboméca RTM 322 (6 destinés aux opérations SAR [19601/06], 2 réservés à la surveillance des zones de pêche [19607/08] et 4 affectés aux missions de reconnaissance armée et de sauvetage en milieu hostile [19609/12]) ont été commandés de préférence aux Sikorsky S-92 et Eurocopter Cougar Mk 2. Le premier a été livré le 22 décembre 2004 à Vergiate, Italie, les deux suivants sont arrivés à la base aérienne 6 de Montijo le 11 février 2005 et le dernier a été livré en juillet 2006. L’escadron 751 Puma (8 appareils) a été déclaré opérationnel le 3 février 2006 à Montijo, avec un détachement permanent à Porto Santo, Madère, l’escadron 751 Albatrozes a été activé le 30 novembre suivant à la base aérienne de Lajes, aux Açores.

Utilisateurs civils[modifier | modifier le code]

  • Drapeau du Japon Japon : Un unique EH101 Mk 510 a été mis en service par la police de Tōkyō en 1999.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. « Eurocopter perd un très beau contrat en Norvège face à son rival italien AgustaWestland », sur La Tribune,‎ 9 novembre 2013 (consulté le 2 janvier 2014)

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Jane's all the world's aircraft, édition 1998/1999
  • Robert Hewson, EH Industries EH101, World Air Power Journal, volume 21, été 1995

Compléments[modifier | modifier le code]

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Article connexe[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]