Agnodice

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« Agnodice, Sage-femme athénienne », gravure extraite de : Biographie des sages-femmes célèbres, anciennes, modernes, contemporaines, par A. Delacoux, 1833.

Agnodice (Hagnodice) ou Hagnodikè (en grec ancien : Ἁγνοδίκη) fut, selon une légende grecque rapportée par Hygin (Caius Julius Hyginus) dans la 274e de ses Fabulae[1], l'une des premières femmes médecin et gynécologue.

Issue de la haute société athénienne, elle se déguisa en homme pour suivre les cours de médecine du célèbre médecin Hérophile. Vers 350 av. J.-C., elle passa brillamment l'examen et devient gynécologue, mais sans révéler qu'elle était une femme.

Bientôt les patientes affluèrent à son cabinet, tant et si bien que les autres médecins, jaloux, firent courir le bruit que « ce » confrère profitait de sa situation pour séduire les femmes mariées qu'on voyait s'abandonner, sans réserve, à ses soins. Pour se disculper, Agnodice se vit alors contrainte de révéler son sexe devant les juges de l'Aréopage : « elle releva sa tunique et montra qu'elle était une femme » (Hygin : tunicam alleuauit et se ostendit feminam esse). Les juges l'accusèrent alors de violer la loi athénienne, en pratiquant une branche de la médecine interdite aux femmes. Agnodice risquait une lourde condamnation. Mais la reconnaissance et l'intérêt personnel poussèrent les épouses des principaux citoyens à s'unir pour prendre sa défense. Elles arguèrent notamment du fait que les femmes préféraient se laisser mourir plutôt que de recourir à un médecin homme. Les magistrats acquittèrent Agnodice et lui permirent de continuer à exercer la médecine. L’année suivante, l'on promulga une loi qui autorisait les femmes à étudier et pratiquer la médecine.

La réalité historique du personnage d'Agnodice est contestée, mais certains considèrent son existence comme vraisemblable[2].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Hygin (Caius Julius Hyginus) (274) CCLXXIV. « Inventors et their inventions » consulté le 9 mai 2013
  2. (en) Amanda McDaniel assistée de Mitchell Hammond « Women in Medicine », bibliothèque de Health Sciences, University of Virginia, États-Unis, consultée le 10 mai 2013