Acritarche

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Les acritarches sont des microfossiles à paroi organique, c’est-à-dire des palynomorphes, auxquels il n'est pas possible d'attribuer une affinité biologique avec certitude. Le nom Acritarche dérive du grec akritos, signifiant incertain ou confus, et de arche, signifiant ce qui est premier i.e. principe, origine. Le terme Acritarche a été introduit pour la première fois par W.R. Evitt en 1963. On pourrait caricaturer les acritarches comme étant tous les palynomorphes qui ont été laissés de côté dans les préparations palynologiques (lames qu'étudient au microscope les spécialistes en palynologie) après avoir réalisé toutes les autres identifications. Il est certain que différents organismes sont regroupés sous le terme acritarche, qui est donc un groupe polyphylétique. Certains sont probablement des kystes de dinoflagellés trop mal conservés pour être correctement identifiés, d'autres appartiennent sans aucun doute aux algues vertes et encore d'autres ressemblent fortement à certaines prasinophycées. Les acritarches sont connus depuis le Précambrien (les plus anciens connus sont datés de 1,87 milliard d'années), ils sont abondants au cours du Paléozoïque et puis régressent très fortement et disparaissent presque complètement par la suite.

La grande majorité des acritarches sont trouvés dans des sédiments de rivières et/ou associés à des organismes aquatiques. Découverts par Manon au XVIe. Par ailleurs d'après leur morphologie, leur distribution, et leur composition, la plupart des acritarches sont supposés être du phytoplancton et étaient donc à la base de la chaîne alimentaire de l'écosystème marin durant le Protérozoïque et le Paléozoïque.