369e régiment d'infanterie (États-Unis)

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Insigne du 369e régiment d'infanterie.
Harlem Hellfighters en 1919. A noter leur Croix de guerre.

Le 369e régiment d'infanterie, auparavant appelé 15e régiment de la Garde nationale de New York, est une unité militaire américaine. C'est le régiment le plus connus de Noirs pendant la Première Guerre mondiale[1]. Ses soldats sont surnommés les Harlem Hellfighters. Ils sont aussi parfois surnommés The Black Rattlers (les « Serpents à sonnette noirs ») en référence à leur insigne, ou Men of Bronze.

Ces soldats noirs étaient moins bien entraînés, habillés et nourris que leurs homologues blancs[1]. L'administration du Président Woodrow Wilson était réticente à les enrôler dans l'armée et ne leur montrait aucune estime. Ainsi, à leur arrivée en janvier 1918, ils étaient relégués à des travaux de manutention ou de ravitaillement. Le Général John Pershing, commandant en chef des forces américaines, envoya une note secrète aux militaires français, intitulée Secret Information Concerning Black American Troops, dans laquelle il évoquait le "manque de conscience civique et professionnelle" des soldats noirs, qui constitueraient une "menace constante pour les Américains" [2].

Mais les militaires français ne prirent pas en compte cet avertissement, et le Maréchal Foch, commandant-en-chef des forces alliées, exigea que le régiment soit incorporé aux troupes françaises. Les Français avaient en effet connus beaucoup de succès avec les Africains de leurs colonies, et manquaient de troupes [3].

Les Harlem Hellfighters furent incorporés à la 161e Division française, sous le commandement direct des français. Ils opérèrent notamment en Champagne et en Alsace, se battant sur le front pendant 191 jours, plus que tout autre soldat américain [2]. C'est aussi la première unité alliée à avoir franchi le Rhin [2]. Leur surnom leur fut donné par les Allemands, surpris par leur courage [2]. Environ 1500 d'entre eux périrent au combat [2].

Après la guerre, le gouvernement français décerna au régiment la Croix de guerre décorée d'une étoile d'argent pour la prise de Séchault. Ce sont les premiers Américains à avoir été décorés de la Croix de guerre [4]. 171 d'entre eux ont également reçu des distinctions à titre individuel. Pourtant, sous la pression des autorités américaines, le régiment n'a pas été autorisé à parader dans les rues de Paris, et aucun monument aux morts ne leur rend hommage en France [2]. Grâce au Colonel Hayward, et malgré les réticences du commandement américain, les Harlem Hellfighters purent tout de même défiler sur la Cinquième Avenue de New York à leur retour en février 1919[5]. Ils marchèrent devant une foule immense, au son de leur orchestre de jazz, dirigé par James Reese Europe.

Le 369e régiment d'infanterie défilant à New York en 1919

James Reese Europe et son orchestre sont aujourd'hui célèbres pour avoir introduit le jazz en Europe[1].

La vision d'une Europe sans ségrégation joua un rôle sur la volonté d'engager une réflexion sur les droits civiques des Afro-Américains[1].

Il faut aussi noter que le régiment comportait des Portoricains [6].

En avril 2014, l'auteur américain Max Brooks leur rend hommage dans la bande-dessinée fictive The Harlem Hellfighters qui est illustrée par Caanan White.

Notes[modifier | modifier le code]

  1. a, b, c et d Pap Ndiaye, Les Noirs américains : En marche pour l'égalité, Gallimard, 2009. Page 55.
  2. a, b, c, d, e et f New York State Military Museum
  3. France24
  4. Consulat Général de France à New York
  5. The U.S. National Archives and Records Administration
  6. Journal France-Amérique

Références[modifier | modifier le code]

  • (en) Anthony Gero, Black Soldiers of New York State, A Proud Legacy, New York, Université d'État de New York (Presse),‎ (ISBN 9781441603807)
  • Pap Ndiaye, Les Noirs américains: En marche pour l'égalité, Paris, Gallimard,‎ (ISBN 9782070360406)