Îles Vierges

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Îles Vierges
Carte des îles Vierges.
Carte des îles Vierges.
Géographie
Pays Drapeau des États-Unis États-Unis
Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Archipel Petites Antilles
Localisation mer des Caraïbes
Coordonnées 18° 27′ 00″ N 64° 37′ 01″ O / 18.45, -64.61718° 27′ 00″ N 64° 37′ 01″ O / 18.45, -64.617  
Superficie 505 km2
Nombre d'îles Plus d'une centaine
Île(s) principale(s) Sainte-Croix, Saint-Thomas, Saint-John, Tortola, Anegada, Virgin Gorda
Point culminant Mont Sage (521 m sur Tortola)
Administration
Statut Divisé entre les deux pays

Drapeau des États-Unis États-Unis
Territoire organisé îles Vierges américaines
îles Vierges espagnoles

Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Territoires d’outre-mer îles Vierges britanniques
Démographie
Population 146 508 hab. (2003)
Densité 290,11 hab./km2
Autres informations

Géolocalisation sur la carte : Amérique centrale et Caraïbes

(Voir situation sur carte : Amérique centrale et Caraïbes)
Îles Vierges
Îles Vierges

Les îles Vierges constituent un archipel des Antilles à la limite entre les grandes et les petites Antilles.

Géographie[modifier | modifier le code]

Elles se composent d'une centaine d'îles, dont la majorité ne sont que des îlots et récifs, totalisant près de 600 km². Elles sont bordées au nord par l'océan Atlantique et au sud par la mer des Caraïbes et s'étendent depuis Porto Rico jusqu'à la fosse d'Anegada.

Elles sont subdivisées en trois entités politiques distinctes :

Panorama des îles.

D'un point de vue purement physique, Sainte-Croix (îles Vierges américaines) ne fait justement pas partie des îles Vierges mais des petites Antilles car la fosse d'Anegada se prolonge entre elle et Saint-Thomas.

Ces îles ont en commun une même monnaie, le dollar américain.

Histoire[modifier | modifier le code]

Elles furent découvertes en 1493 par Christophe Colomb, qui les nomma Santa Ursula y las Once Mil Vírgenes (« Sainte Ursule et les Onze Mille Vierges », raccourci en Las Vírgenes) d'après le jour de leur découverte, la Sainte Ursule, et à la légende des onze mille vierges qui est associée à cette dernière. En 1917, le Danemark, possesseur des Îles Vierges depuis 1672, les vendit aux États-Unis et au Royaume-Uni pour 25 millions de dollars.

Populations[modifier | modifier le code]

Ces îles étaient originellement peuplées d'Arawaks, de Ciboneys et de Caraïbes, mais ces populations disparurent progressivement durant la période coloniale, victimes de maladies, de l'esclavage ou de meurtres. Elles furent remplacées par des esclaves d'origine africaine, employés dans les plantations de canne à sucre, ainsi que dans au moins une plantation d'indigo. Les plantations ont à présent disparu, mais les descendants des esclaves sont restés sur place, partageant la culture des autres habitants des Antilles anglophones.

Économie touristique[modifier | modifier le code]

La moitié ouest de l'archipel, autrefois colonie danoise puis territoire américain, est l'une des premières destinations du tourisme de croisière dans les Caraïbes. La capitale Charlotte Amalie, sur l'île de Saint-Thomas, tire son épingle du jeu grâce à son statut de port franc qui attire les amateurs de produits détaxés. Chaque année, elle accueille plus d'un millier de paquebots, dont les passagers se ruent sur les boutiques « duty free » avant d'envahir les plages de l'île. Au point que certains habitants, inquiets de la pression que ces débarquements répétés exercent sur la nature, réclament aujourd'hui un tourisme plus contrôlé. Pour l'heure, Saint-Thomas offre encore, entre deux arrivées de paquebots, des kilomètres de sable blanc ... presque vierge.

Climat[modifier | modifier le code]

L'archipel bénéficie d'un climat paradisiaque mais que déchirent des orages furieux, des raz-de-marée et des « pluies d'insectes ».

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