Épiméthée (lune)

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Épiméthée
Saturne XI
Image illustrative de l'article Épiméthée (lune)
Épiméthée vue par Cassini le 3 décembre 2007.
Type Satellite naturel de Saturne
Caractéristiques orbitales
(Époque J2000.0)
Demi-grand axe 151 400 km
Excentricité 0,0205
Période de révolution 0,694 d
Inclinaison 0,335°
Caractéristiques physiques
Dimensions 138 × 110 × 110 km
Masse 5,4×1017 kg
Masse volumique moyenne 0,61 x103 kg/m³
Gravité à la surface 0,0094 m/s2
Période de rotation d
synchrone
Albédo moyen 0,5
Température de surface K
Caractéristiques de l'atmosphère
Pression atmosphérique pas d'atmosphère
Découverte
Découvert par Richard L. Walker
Découverte 18 décembre 1966

Épiméthée (S XI Epimetheus) est le cinquième satellite de Saturne. Son nom vient d'Épiméthée, un Titan de la mythologie grecque, fils de Japet et frère d'Atlas et de Prométhée (tous les noms d'autres lunes de Saturne).

Découverte[modifier | modifier le code]

Richard L. Walker a observé soit Épiméthée, soit Janus en 1966 ; Stephen M. Larson et John W. Fountain déterminèrent en octobre 1978 (Icarus, vol. 36 p. 92-106, Oct 1978) que ces observations et celles d'Audouin Dollfus (considéré comme le découvreur de Janus) portaient en fait sur deux lunes distinctes. La confirmation a été obtenue le 1er mars 1980 par Voyager 1 et l'équipe de Stephen M. Larson, John W. Fountain, Bradford A. Smith et Harold J. Reitsema (Icarus, vol. 47, p. 288, Aug 1981). Peu de temps auparavant, une série d'observations eurent lieu (désignations temporaires S/1980 S 3, 4, 5, 8, 11, 15, 16, 17 et 19), la première par Dale P. Cruikshank le 26 février 1980 (IAUC 3457). Tous ces gens partagent donc le titre de découvreur d'Épiméthée.

Orbite[modifier | modifier le code]

Épiméthée partage la même orbite avec Janus constituant ensemble des satellites "co-orbitaux". En fait, les orbites d'Épiméthée et de Janus ne sont distantes que d'environ 50 km et, vu leurs dimensions excédant les 100 km de large, ils ne pourraient donc passer l'un à côté de l'autre sans se heurter. Épiméthée et Janus pourraient provenir d'un même objet qui se serait scindé en deux, mais cette séparation serait alors très ancienne. Tous les quatre ans environ, ils se rapprochent l'un de l'autre et « échangent » alors leurs orbites : le plus intérieur devient le plus extérieur et inversement. La lune intérieure rattrape l'extérieure par derrière et son attraction gravitationnelle ralentit cette dernière qui « tombe » alors sur l'orbite intérieure, tandis que la lune intérieure est accélérée par l'attraction de la lune extérieure et « monte » donc sur l'orbite extérieure. Le rayon orbital indiqué ici était valide le 1er juillet 1981.

Surface[modifier | modifier le code]

La forme de ce satellite est irrégulière et sa surface présente des vallées et des sillons. On peut y apercevoir plusieurs cratères de plus de 30 kilomètres de large. On estime son âge à plusieurs milliards d'années.

Anneau[modifier | modifier le code]

La sonde Cassini a mis en évidence en 2006 la présence d'un très faible anneau de poussières au voisinage des orbites d'Épiméthée et de Janus, dont l’extension radiale serait de 5 000 km environ. Ces particules proviendraient des impacts de météores entrant en collision avec la surface des deux petits corps[1].

Topologie[modifier | modifier le code]

Cratères[modifier | modifier le code]

Tout comme Janus, les cratères d'Épiméthée font référence à la légende de Castor et Pollux.

Cratères Nommé d'après :
Pollux Pollux
Hilairea Hilaire

Notes et références[modifier | modifier le code]

(en) Cet article est partiellement ou en totalité issu de l’article de Wikipédia en anglais intitulé « Epimetheus (moon) » (voir la liste des auteurs)

  1. Gilles Dawidowicz, « Les visages de Janus », L'Astronomie, no 11,‎ février 2010, p. 8 (ISSN 0004-6302)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]